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Aethelflaed

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Æthelflæd, Dame des Merciens : la reine guerrière anglo-saxonne oubliée de l'histoire

Avant 927, la région maintenant connue sous le nom d'Angleterre comprenait sept royaumes appelés East Anglia, Essex, Kent, Mercia, Northumbria, Sussex et Wessex. Celles-ci avaient été fondées vers le 5ème siècle et étaient en grande partie peuplées d'immigrants de la région Allemagne/Hollande que nous appelons maintenant les Anglo-Saxons (pour les différencier des Saxons, qui étaient encore de retour en Allemagne/Hollande). Ces groupes ne s'entendaient pas bien les uns avec les autres, les guerres étant assez régulièrement menées entre eux. Les Vikings de Norvège et du Danemark ont ​​profité de ces combats internes car, à partir du VIIIe siècle, ils ont commencé à s'emparer et à prendre le contrôle des terres et des biens anglo-saxons. Si les Anglo-Saxons mettaient de côté leurs différences et s'alliaient contre leurs ennemis communs, peut-être pourraient-ils arrêter cela, mais devinez quoi : ils étaient tous trop têtus pour cela. Au IXe siècle, cinq des sept royaumes étaient presque entièrement conquis par les Vikings. Le seul endroit qui n'a pas été conquis la plupart du temps était le royaume de Wessex. Et ne le sauriez-vous pas, c'est là que commence cette histoire, car c'est le lieu de naissance d'Æthelflæd, Dame des Merciens.

Débuts

Æthelflæd, Dame des Merciens est née vers l'année 870. Comme la plupart des personnes dans cette histoire, elle a un nom saxon vraiment merveilleux : “Æthel” signifie “noble” et “flæd” signifie beauté, donc son nom signifiait “noble beauté”. Sa mère, Ealhswith, était membre de la famille royale de Mercie et son père, Alfred le Grand, était roi du Wessex. Æthelflæd était l'aînée de cinq enfants, l'un de ses plus jeunes frères étant Edward (qui deviendra plus tard le roi Édouard l'Ancien).

Millie Brady dans le rôle d'Æthelflæd dans The Last Kingdom, avec David Dawson dans le rôle d'Albert le Grand, Eliza Butterworth dans le rôle d'Ealhswith et Timothy Innes dans le rôle d'Edward.

La famille Æthelflæd’s était chrétienne, ce qui est remarquable pour un tas de raisons, mais pour le moment principalement parce que cela signifie qu'ils auraient célébré Noël chaque année. Lors des fêtes de Noël de 878, alors qu'Æthelflæd avait environ huit ans, la famille royale fut attaquée par des Vikings ! Æthelflæd et sa famille ont dû fuir pour sauver leur vie à décembre dans le neuvième siècle dans Angleterre ce qui était évidemment très désagréable entre les marais, le froid, et la terreur d'être attrapé par les Vikings. Cependant, Alfred était un négociateur habile et par la suite réussit à négocier un accord de paix avec les Vikings, de sorte que le Wessex fut divisé et qu'Albert fut autorisé à contrôler la partie ouest, la partie orientale étant absorbée par les terres vikings danoises connues sous le nom de Danelaw.

Les Romains n'étaient sortis de cette zone que depuis quelques centaines d'années et beaucoup de leurs anciennes fortifications étaient toujours là, dont beaucoup entouraient les villes dans lesquelles les Saxons vivaient encore. Alfred a veillé à ce que beaucoup de ces murs et structures soient réparés. et de nouveaux similaires ont été construits pour mieux se protéger des Vikings. Ces villes fortifiées étaient connues sous le nom de burhs (un mot qui est devenu le mot contemporain boroughs), et au total, il en a achevé environ trente-trois. Une autre information de base importante est qu'Alfred appréciait vraiment l'éducation et a mis en place un programme national pour encourager la scolarisation de tous les enfants du Wessex, y compris ses enfants et ses filles. Ainsi, bien que les femmes n'aient pas été autorisées à avoir beaucoup de pouvoir en elles-mêmes, Æthelflæd a eu les mêmes opportunités d'éducation que ses frères et est devenue très cultivée.

Mais comme c'était le genre d'époque et d'endroit où les garçons nés dans la noblesse héritaient de titres et d'emplois tandis que les filles nées dans la noblesse devaient soit devenir religieuses, soit se marier dans des alliances utiles, en 886 un mariage fut arrangé pour l'enfant de seize ans. thelflæd. Son mari devait être un homme avec un nom si semblable à la sienne qu'il doit sûrement y avoir de la confusion et/ou de l'hilarité à de nombreuses reprises. Cet homme s'appelait Æthelred, seigneur des Merciens. Par souci de clarté, nous l'appellerons simplement Red. Sur la série Netflix/BBC2 Le dernier royaume, Le personnage de Red est représenté comme ayant à peu près le même âge que sa fiancée. C'est un excellent choix pour les téléspectateurs qui aiment regarder de beaux jeunes acteurs et préfèrent ne pas voir de très vieux hommes épouser des adolescentes, mais le vrai Red était probablement beaucoup plus âgé que sa femme. Quel que soit son âge, nous savons qu'il était le seigneur des Merciens, alors voyons ce que cela signifie.

Millie Brady dans le rôle d'Æthelflæd dans The Last Kingdom, avec Toby Regbo dans le rôle de son mari Æthelred, qui n'était presque certainement pas aussi jeune ou beau

Le royaume de Mercie était situé dans ce que nous considérons maintenant comme le centre de l'Angleterre, et il avait été l'un des royaumes les plus puissants jusqu'au début du IXe siècle, lorsque les prédécesseurs d'Alfred en tant que rois de Wessex avaient principalement conquis le territoire. Rappelez-vous comment la mère de Æthelflæd’s était une noble de Mercie ? Son mariage avec Alfred avait été en partie pour cimenter une alliance entre le Wessex et Mercia contre les Vikings. Ainsi, à ce stade de l'histoire, Alfred le Grand était roi du Wessex et de Mercie, laissant le règne de Mercie au jour le jour à un seigneur. Les habitants de Mercie étaient très indépendants d'esprit et n'aimaient pas avoir été subsumés par le Wessex. Grâce à ce mariage, Æthelflæd a rempli le rôle anglo-saxon d'un « tisseur de paix », c'est-à-dire quelqu'un dont le mariage tisse littéralement deux groupes qui avaient été ennemis, faisant d'eux tous des beaux-parents afin qu'ils cessent, espérons-le, de s'attaquer l'un l'autre. . Après tout, ils avaient un ennemi en commun : les Vikings !

En 886, la même année où Æthelflæd était fiancée à Red, les forces combinées d'Alfred et de Red ont pu reprendre Londres aux Vikings et en faire à nouveau partie de Mercie. Lors du mariage royal, Alfred a nommé Red responsable de Londres en partie, encore une fois, pour apaiser les Merciens, mais aussi peut-être dans le cadre de la dot d'Æthelflæd’s, comme un prix bonus que Red obtiendrait pour l'épouser. Quelle que soit la motivation, tout cela signifiait qu'Æthelflæd, âgée de seize ans, a déménagé à Londres et, lors de son mariage avec Red, a obtenu le titre pour lequel elle est la plus connue, Dame des Merciens.

Il s'avère que devenir l'époux du seigneur des Merciens a été un incroyable coup de chance pour Æthelflæd. De retour dans son pays natal du Wessex, les femmes n'avaient pas beaucoup de pouvoir politique (par exemple, sa mère, Ealhswith, n'avait pas reçu le titre de reine même si elle était mariée au roi). Mercie, en revanche, avait une tradition d'accorder le pouvoir aux épouses de leur propre chef. Entre l'héritage Mercien d'Æthelflæd’s, son rôle de Dame des Merciens et la coutume locale, elle était capable d'avoir beaucoup plus de pouvoir et de contrôle qu'elle n'aurait jamais pu exercer dans le Wessex. Et si elle devait épouser un homme extrêmement âgé qui était aussi constamment malade ? Notre fille a profité de cette nouvelle situation.

Æthelflæd n'avait peut-être que seize ans, mais elle était plus instruite que la plupart des gens qui l'entouraient. Elle avait vécu les sièges vikings et appris de son père comment être un chef militaire fort et efficace. Ainsi, plutôt que d'être simplement l'épouse de Red, il semble qu'elle ait en quelque sorte co-dirigé à ses côtés dans un partenariat similaire à celui des rois catholiques du XVIe siècle Isabelle de Castille et Ferdinand d'Aragon. Æthelflæd a également maintenu une relation positive avec son père (le roi et son patron) et semble avoir été suffisamment populaire parmi les habitants de Mercie pour qu'ils acceptent leur nouveau statut de sujets d'Alfred sans menacer de se rebeller. Elle et Red ont eu un enfant ensemble, une fille nommée (c'est un super nom, préparez-vous) Ælfwynn — un nom qui signifie “ami des elfes”. Il y a une rumeur selon laquelle, après cette naissance, Æthelflæd a déclaré qu'elle n'aurait plus jamais de relations sexuelles avec Red parce que le résultat des rapports sexuels était l'accouchement, et elle ne voulait pas revivre cela. Étant donné que l'un des rôles cruciaux des époux était d'avoir autant de bébés que possible, si cela se produisait vraiment, alors c'était un premier indice quant à sa force de caractère. Mais aussi, spoiler, Red était malade pendant de nombreuses années et le manque d'enfants supplémentaires était probablement dû à sa santé, plutôt qu'à la planification familiale d'Æthelflæd’s.

Millie Brady dans le rôle d'Æthelflæd dans The Last Kingdom, avec Toby Regbo dans le rôle d'Æthelred, ils se détestent vraiment dans cette émission

À la mort d'Alfred le Grand en 899, le frère cadet d'Æthelflæd, Edward, prit le pouvoir du roi du Wessex / sorte de roi des anglo-saxons, qui n'étaient pas encore exactement unis, mais étaient en route. Æthelflæd a travaillé encore mieux avec lui qu'elle ne l'avait fait avec son père, et ensemble, ils ont continué à poursuivre leur objectif d'un seul royaume anglais uni. Son rôle de tisserande de paix semble avoir fonctionné exactement comme prévu, apportant plus de pouvoir aux royaumes-unis contre la menace viking.

Guerrier reine Dame

En 902, un groupe de réfugiés vikings scandinaves est venu voir Æthelflæd avec une demande sauvage : comme ils venaient d'être expulsés de Dublin et n'avaient nulle part où aller, la Dame des Merciens pourrait-elle leur donner un terrain pour vivre, s'il vous plaît et merci? Coup audacieux, Vikings. C'est aussi intéressant parce que : pourquoi ont-ils cherché une audience avec Æthelflæd plutôt qu'avec son mari ? Réponse : parce que Red était connu pour être très malade depuis au moins deux ans, laissant Æthelflæd seul en charge de Mercie. Personne ne semble avoir eu de problème avec cet arrangement et, franchement, pourquoi le feraient-ils ? Les femmes leaders étaient acceptables en Mercie et Æthelflæd était super intelligente, tactiquement brillante et plus que qualifiée pour le concert.

Bref, revenons aux réfugiés vikings et à leur demande de terres. Æthelflæd a accepté de les laisser rester sur un terrain juste à l'extérieur de la ville fortifiée de Chester. Son raisonnement a peut-être été de s'attirer les faveurs de ces Vikings nordiques afin qu'ils fassent équipe avec elle contre les Danois. Viking. Mais une fois que les réfugiés ont vu leur nouvelle maison, ils ont décidé que Chester lui-même semblait plus attrayant que leurs terres agricoles stériles et ont décidé d'essayer de prendre le contrôle de la ville. Æthelflæd, qui n'était pas idiote, avait gardé un œil sur ses nouveaux locataires et avait découvert ce plan avec suffisamment de temps pour se préparer. Et préparer… qu'elle l'a fait.

Millie Brady comme thelflæd sur The Last Kingdom, donnant zéro baise parce que c'est juste son style

Æthelflæd a fait attendre certaines de ses troupes au sommet des fortifications de la ville pour garder un œil sur les Vikings. Lorsqu'ils se sont approchés, les Merciens ont utilisé leur avantage de taille en jetant des trucs par-dessus le mur sur les envahisseurs - des choses comme, prétendument, de la bière bouillante qu'ils avaient préparée pour dépouiller la peau de leurs ennemis. Mais! Une fois que les Vikings ont réalisé ce qui se passait, ils ont tenu des peaux d'animaux au-dessus de leur tête pour se protéger des brûlures. Donc alors! Les anglo-saxons leur a jeté toutes les ruches de la ville, REMPLI D'ABEILLES, et les Vikings ont été tellement piqués qu'ils ont été contraints de battre en retraite et/ou de mourir.

Que ces détails soient vrais ou non, et que le truc des abeilles d'attaque n'apparaisse que dans une seule chronique, il ne peut donc pas être vérifié, le fait que quelqu'un ait écrit ce truc témoigne de la réputation que Æthelflæd a développée pour être à la fois habile au combat et aussi super créatif avec des stratégies auxquelles ses ennemis ne pourraient jamais se préparer. Au cours des années suivantes, Chester est devenue une ville particulièrement prospère, probablement en partie grâce à l'urbanisme d'Æthelflæd’s.

En 909, la puissante équipe de guerriers frère-sœur d'Æthelflæd et d'Edward l'Ancien envoya des forces combinées du Wessex/Mercian en Northumbria pour tenter de reprendre les terres des Danelaw. La campagne dura cinq semaines et se termina lorsqu'Æthelflæd et Edward revendiquèrent victorieusement les reliques de saint Oswald de Northumbrie*.

*Une note sur les reliques saintes : donc en gros, ce sont des morceaux de corps en décomposition de personnes qui avaient été des saints. St. Oswald était un ancien roi de Northumbrie qui avait été tué par — ironiquement ? — Les païens de Mercie il y a des années. Pour un monarque, être en possession de reliques saintes à cette époque et à cet endroit signifiait que leur règne était #béni parce que les reliques étaient censées posséder des capacités surnaturelles. En fait, il s'agissait de l'un des nombreux ensembles de reliques qu'Æthelflæd a mélangées dans son royaume, s'assurant qu'elles étaient près d'elle et pour que tout le monde sache à quel point elle était #bénie. Les reliques de Saint-Oswald ont été emmenées dans une abbaye de Gloucester, qui a été rebaptisée Prieuré de Saint-Oswald en son honneur et peut-être comme une sorte d'excuse pour la façon dont Merciens a été celui qui l'a tué en premier lieu.

Les Vikings danois étaient évidemment très énervés par l'attaque / l'enlèvement de reliques de Northumbria, alors en 910, un groupe d'entre eux est monté sur un bateau et est descendu la rivière Severn pour se venger de Mercie. Ils pensaient qu'ils pouvaient le faire en toute sécurité, car Edward était parti ailleurs pour attaquer d'autres groupes de Vikings. Mais! Edward découvrit le plan et envoya ses troupes pour intercepter les Vikings sur le chemin du retour vers le nord. Il a également pu se connecter avec Æthelflæd, qui a fourni un soutien Mercian. Tout cela signifiait que le voyage de retour des Vikings chez eux a été interrompu de manière inattendue par une armée conjointe Mercian / Wessex, et la bataille qui a suivi est devenue la bataille de Tettenhall.

Avec Edward absent et Red malade à Londres, il est tout à fait probable qu'Æthelflæd ait dirigé les troupes dans cette bataille - même si elle n'était pas le chef, elle aurait presque certainement été présente car sa présence symbolique serait un point de ralliement pour les forces du Wessex et de Mercian. Les Anglo-Saxons ont vaincu les Vikings danois, infligeant des milliers de pertes, dont celles des trois principaux chefs vikings de Northumbrie. Cette victoire a mis fin à la menace des Vikings danois dans le Nord et a permis à Æthelflæd et Edward de se concentrer désormais sur la poursuite du rêve de leur père : chasser le reste des Vikings et récupérer les sept royaumes. comme un seul pays.

Peu de temps après cette bataille, en 911, Red est mort, et les choses deviennent tellement plus intéressant.

Millie Brady comme Æthelflæd dans The Last Kingdom, regardant et étant incroyable

Habituellement, lorsqu'un dirigeant masculin mourait à cette époque et à cet endroit, sa femme se retirait dans un couvent et un nouvel homme entrait et prenait la relève. Mais ce n'est pas ce qui s'est passé ici. Ce qui s'est passé était : Edward a nommé Æthelflæd l'officiel le chef de Mercie, Dame des Merciens à part entière. Il s'agissait d'un événement singulier dans l'histoire anglo-saxonne, car c'était la seule fois où une femme avait pris le contrôle exclusif d'un royaume et témoignait de la confiance et de la foi qu'Edward avait en sa grande sœur géniale et super puissante. Æthelflæd était également incroyablement populaire parmi les habitants de Mercie. La retirer de son poste peut les mettre en colère, et il était crucial pour Edward de conserver le soutien des Merciens.

Aucune pièce de monnaie ne semble avoir été frappée portant le nom d'Æthelflæd ou de son mari pendant leur règne commun, mais dans les années qui ont suivi la mort de Red, des centimes d'argent ont été frappés dans l'ouest de la Mercie avec un design unique différent de celui du Wessex. devise. Vraisemblablement, il s'agissait d'une idée de Æthelflæd’s comme un moyen de cimenter dans l'esprit de ses sujets la séparation de Mercie du Wessex (même s'ils faisaient tous deux partie du même plus grand royaume).

Avec Red maintenant hors de son chemin, Æthelflæd est devenu encore plus puissant et redoutable. Là où son père avait lutté pendant une grande partie de son règne avec les luttes intestines entre les royaumes anglo-saxons, le front uni d'Æthelflæd et Edward leur a permis d'élaborer des stratégies efficacement et de coordonner leurs attaques. Les deux frères et sœurs ont commencé à superviser la réparation et/ou la construction de plus de buhrs, pas seulement défensifs pour la protection comme leur père l'avait fait, mais aussi de nouveaux directement sur la ligne de front pour soutenir leurs raids agressifs sur le territoire viking. La combinaison des frères et sœurs partageant un niveau d'éducation élevé, une expérience au combat et la volonté d'innover a fait basculer l'équilibre des pouvoirs fermement dans leur propre direction.

Sa réputation de campagne militaire qualifiée, de leadership charismatique et de maintien de la paix avisé l'a malheureusement précédée, pas aussi loin que le royaume gallois de Brycheiniog. En 916, le roi Hwgan de Brycheiniog a appris qu'Edward était hors de la ville et a décidé d'attaquer Mercie. Dans le cadre de ce raid, il a tué et a supervisé le meurtre de l'un des abbés d'Æthelflæd’s. De toute évidence, ils n'avaient pas encore appris que tuer l'abbé d'Æthelflæd s'apparentait à tuer le chien de John Wick, car à peine trois jours plus tard, la Dame des Mercies s'est présentée à Brycheiniog avec la vengeance en tête. Les forces de Brycheiniog se sont évidemment rendues au pouvoir terrifiant de #TeamÆthelflæd, puis les Merciens ont saisi le fort royal et l'ont incendié. Ils ont ramené trente-quatre captifs avec eux en Mercie, y compris la reine Brycheiniog, car, ironiquement, Hwgan lui-même était hors de la ville pour le moment et n'était pas disponible pour être capturé lui-même. Devinez quoi : ne tuez pas l'abbé d'Æthelflæd’s.

En 917, Æthelflæd et Edward ont lancé des campagnes simultanées dans une tentative audacieuse de récupérer plus de terres des Vikings. C'est dans le cadre de cette série d'attaques qu'Æthelflæd a mené sa première campagne offensive, qui est devenue son plus grand succès, la bataille de Derby. Elle a attaqué la ville fortifiée de Derby alors que nombre de ses occupants vikings danois étaient partis se battre ailleurs. Mais devinez qui était là pour la combattre ? Le roi Hwgan - maintenant sans sa reine, sa forteresse et trente-trois de ses amis - se sont apparemment battus aux côtés des Danois contre Æthelflæd. Quatre de ses nobles les plus dignes de confiance ont été tués, apparemment par l'épée de vengeance de Hwgan. Cependant, lorsqu'il s'est rendu compte que cette équipe d'thelflæd's allait gagner, il s'est suicidé plutôt que de perdre au combat contre une femme. Euh, les hommes. Cette victoire fut un énorme succès pour les Saxons, leur permettant d'annexer toute la région du Danelaw oriental à Mercie.

Les compétences diplomatiques d'Æthelflæd’s étaient également clairement de premier ordre car elle est créditée d'avoir négocié une alliance de protection mutuelle contre les Vikings nordiques avec le Constantin II d'Alba (partie de l'Écosse moderne) et Owain ap Dyfnwal de Cumbria (partie de l'actuelle Écosse). -jour Pays de Galles). C'est probablement pourquoi en 918, Æthelflæd a apporté un soutien indispensable à Constantin II contre les Vikings nordiques lors de la bataille de Corbridge. Au cours de cette bataille, les Vikings ont été forcés de s'enfoncer dans les bois, à quel point Æthelflæd aurait ordonné à ses troupes d'abattre les arbres avec leurs épées afin de pouvoir tuer tous les Vikings. Ce qu'ils firent ensuite.

Entre les abeilles, la déforestation et son décompte d'énormes victoires, la renommée et la réputation d'Æthelflæd's se sont répandues si largement que lorsqu'elle s'est arrêtée avec ses troupes à Leicester en 918, les Vikings se sont rendus de manière préventive plutôt que d'essayer de se battre contre elle. . Cette même année, les Vikings danois occupant le centre commercial prospère d'York lui ont offert un serment de loyauté plutôt que de l'affronter, elle et ses troupes, au combat. Cette offre signifiait essentiellement qu'Æthelflæd pouvait capturer pacifiquement toute la partie nord de l'Angleterre. Ce qui est très remarquable à propos de ces deux offres, c'est qu'elles ont été faites à Æthelflæd elle-même, pas à son frère Edward (qui était le roi littéral).

Malheureusement, Æthelflæd est décédé le 12 juin 918, à l'âge de quarante-huit ans, potentiellement d'un accident vasculaire cérébral.

Héritage

Après sa mort, le corps d'Æthelflæd’s a été transporté en procession à Gloucester, où elle a été enterrée dans le prieuré de St. Oswald près de ses reliques durement gagnées, à côté de Red. Dans la seule succession mère-fille de l'histoire anglaise, sa fille Ælfwynn lui succéda en tant que Dame des Merciens*. Ce fut également la première des deux seules successions de femme à femme, la seconde ayant eu lieu lorsqu'Elizabeth I succéda à sa sœur Mary I en 1533.

*Mais ce moment cool a été de courte durée. Ælfwynn a repris les fonctions de sa mère après sa mort en juin, mais à peine six mois plus tard, son oncle Edward l'Ancien a fait irruption en ville, a revendiqué Mercie comme faisant partie de son nouveau royaume anglo-saxon et a essentiellement kidnappé Ælfwynn dans le Wessex où elle a probablement a passé le reste de sa vie dans un couvent.

L'influence d'Æthelflæd a continué après sa mort dans les actions de son neveu, Æthelstan. Æthelstan, le fils d'Edward, avait été envoyé comme un jeune garçon pour grandir à la cour royale de Mercie sous l'influence de sa tante - probablement dans le cadre du plan à long terme d'Edward pour s'assurer que le peuple de Mercie continue de soutenir cela famille royale comme leurs dirigeants. Æthelstan succéda à son père comme roi des anglo-saxons en 924 en 927, il devint le premier roi d'une Angleterre unie. On se souvient de lui comme l'un des monarques les plus efficaces d'Angleterre, connu pour son leadership militaire efficace et intelligent, son intelligence vive, sa capacité à unifier les gens et ses compétences en tant que négociateur - toutes les forces présentées par son tuteur, Æthelflæd, et qu'il peut-être appris de son exemple.

Au 14ème siècle, une chronique irlandaise la cite comme Eithilfleith, famosissima regina Saxonum (Æthelflæd, la reine la plus célèbre des Saxons), enregistrant la date de sa mort en 918 comme un événement historique notable. Le sien est le seul souverain anglo-saxon dont la mort a été mentionnée dans cette source, soulignant à quel point son règne est célèbre et important, même des siècles après sa mort. Pourtant, son nom et son histoire sont restés largement méconnus jusqu'à récemment.

À l'été 2018, des célébrations ont eu lieu pour commémorer le 1 100e anniversaire de la mort d'Æthelflæd’s à Tamworth (où elle serait décédée) ainsi qu'à Gloucester (où elle aurait été enterrée.)

Plus d'infos

La série Netflix/BBC2 Le dernier royaume se déroule au IXe siècle et sa distribution tentaculaire comprend Millie Brady dans le rôle d'Æthelflæd (qui est à juste titre un dur à cuire, comme en témoigne le gif ci-dessus où elle sauve la situation en menant les troupes merciennes au combat). Cette série est basée sur la série de livres Saxon Tales de Bernard Cornwall, qui inclut également Æthelflæd parmi ses personnages. Le premier tome de la série s'intitule Le dernier royaume.

Après une longue période sans trop de biographies d'thelflæd, quatre sont sorties l'année dernière. Ce sont : Æthelflæd : Lady of the Mercians par Tim Clarkson, The Warrior Queen : The Life and Legend of Aethelflaed, Daughter of Alfred the Great par Joanna Arman, Founder, Fighter, Saxon Queen : Aethelflaed, Lady of the Mercians par Margaret C. Jones, et pour les enfants/tous les âges et qui a incontestablement la couverture la plus mignonne de toutes, Æthelflæd: A Ladybird Expert Book: England's Forgotten Founder de Tom Holland.

J'ai également trouvé beaucoup d'informations utiles dans cet article écrit par Greig Watson pour la BBC : Aethelflaed : La reine guerrière qui a brisé le plafond de verre.

J'ai découvert Æthelflæd pour la première fois dans un épisode de l'excellent podcast Rex Factor. Les animateurs de l'émission ont fait revivre pour moi l'histoire anglo-saxonne comme jamais auparavant, pas tout à fait parce que maintenant je sais prononcer tous ces noms qui commencent par “Æ” mais pas ne pas pour cette raison. Cette saison, les animateurs de podcast passent en revue chacun des consorts de l'histoire anglaise et britannique dans les séries précédentes, ils ont examiné chacun des monarques de l'histoire anglaise et écossaise.


Un mari cruel

Lors de leur nuit de noces, Aethelred s'est révélé être un mari cruel qui a abusé physiquement et sexuellement de sa jeune femme. Le sens du devoir royal d'Aethelflaed et l'importance politique de l'alliance Wessex-Mercian l'ont empêchée de fuir, et elle a juré que quoi qu'elle ait à souffrir, son mari ne la briserait pas.

Peu de temps après le mariage, Alfred a demandé à Aethelred de se joindre à lui pour lutter contre la menace d'invasion danoise de deux frères vikings Sigefrid et Erik. À contrecœur, il est allé se battre, mais sa possessivité jalouse lui a fait prendre Aethelflaed avec lui, plutôt que de la laisser en sécurité au palais. Quand Aethelred est tombée dans le piège d'un stratagème viking qui a laissé les camps saxons sans surveillance, les Danois ont attaqué et kidnappé Aethelflaed pour conserver sa rançon en tant que fille du roi.


Aethelflaed : La reine guerrière qui a brisé le plafond de verre

Comment un dirigeant peut-il vaincre des envahisseurs assoiffés de sang, sécuriser un royaume et jeter les bases de l'Angleterre - pour ensuite être presque rayé de l'histoire ? Soyez une femme, c'est comme ça. Exactement 1 100 ans après sa mort, Aethelflaed, Dame des Merciens, sort de l'ombre.

Née dans une guerre acharnée pour sa survie contre les envahisseurs vikings, Aethelflaed, fille d'Alfred le Grand, a grandi dans un royaume au bord du désastre.

En 878, la famille royale a été forcée de fuir vers les marais de Somerset - quelques mois seulement avant qu'Alfred ne renverse les rôles et remporte une victoire éclatante sur les Vikings à la bataille d'Edington.

Marié à 16 ans à Aethelred, seigneur de Mercie, les nouvelles terres d'Aethelflaed étaient la ligne de front alors qu'une paix instable et agitée prenait fin avec la mort d'Alfred en 899.

Le Dr Clare Downham, de l'Université de Liverpool, a déclaré: "Elle devait avoir une forte personnalité pour surmonter les hypothèses de son époque.

"C'est une marque de son succès à une époque dominée par les hommes, elle a été acceptée comme dirigeante et a réalisé des choses incroyables - voire uniques -."


Alfred (plus tard « le Grand ») épouse Ealhswith de Mercie. Il s'agissait peut-être d'un mariage politique fait en réponse à la conquête danoise de la Northumbrie la même année (essentiellement une alliance défensive entre le Wessex et la Mercie).

Alfred et son frère le roi Aethelred vont au secours de Burgred de Mercian contre une grande armée danoise qui avait envahi l'Est-Anglie.

Naissance d'Aethelflaed, enfant aîné d'Alfred et de sa femme Ealhswith de Mercie. À l'époque, Alfred était le frère du roi du Wessex – Aethelred.

En janvier, une force dirigée par Alfred et Aethelred a été vaincue par les Vikings à la bataille de Reading.

À la bataille d'Ashdown quelques jours plus tard, Alfred et Aethelred menèrent leur armée à la victoire sur les Vikings à la bataille d'Ashdown.

Vers la fin janvier, Alfred et Aethelred subissent une autre défaite contre les Vikings à la bataille de Basing.

En mars, après une longue et sanglante bataille, Alfred et le roi Aethelred sont vaincus par une force viking à la bataille de Meretun (Marton).

Aethelred est mort et Alfred lui a succédé car les deux fils d'Aethelred, Aethelwold et Aethelhelm, étaient trop jeunes à l'époque pour régner efficacement.

Après la bataille de Wilton en mai, les Danois sont finalement rachetés par Alfred à la condition qu'ils quittent immédiatement le Wessex et ne reviennent pas.

Les Danois forcent le roi Burgred de Mercie à s'exiler et prennent le contrôle de Mercie en installant un roi fantoche Ceolwulf.

Le frère d'Aethelflaed, Edward, est né (futur roi du Wessex, Edward l'Ancien).

La sœur d'Aethelflaed, Aethelgifu, est née

875 - 876

La sœur d'Aethelflaed, Aelfthryth, est née

Les Danois imposent le partage de la Mercie et occupent Gloucester pendant quelques mois. La chronique anglo-saxonne déclare « … a ravagé le royaume de Mercie… et avec un mouvement impliqué a campé dans la ville de Gloucester. » On ne sait pas s'il y a eu une résistance de la part des forces merciennes à cette occupation. Certaines traductions de la Chronique disent que les Danois « ont construit des stands » à Gloucester qui pourraient représenter un camp temporaire ou un site de commerce.

Au milieu de l'hiver, les Danois quittent Gloucester et lancent une attaque surprise, capturant Chippenham. Alfred séjourne à Chippenham à ce moment-là et est contraint de fuir.

De nombreux nobles saxons de l'Ouest se rendent ou fuient. Alfred se retire mais continue de résister à partir d'une base à Athelney dans les marais du Somerset. La légende dite du « gâteau » découle de cette période. La légende raconte qu'Alfred a été recueilli et hébergé par une femme qui ne l'a pas reconnu. Elle lui a demandé de regarder des gâteaux pour elle, mais il était tellement pris dans ses pensées sur la façon de vaincre les Vikings que les gâteaux ont été brûlés. À ce stade, Aethelflaed aurait eu sept ou huit ans – vraisemblablement, elle se cachait dans les marais du Somerset avec son père et sa mère ?

En mai, les Saxons de l'Ouest ont vaincu les Danois à la bataille d'Edington - ils se sont rendus et leur roi, Guthrum, a été contraint d'accepter le baptême et les conditions de paix. Il prend un nom de baptême, Aethelstan, avec Alfred comme parrain. Aethelstan et ses partisans s'installent à East Anglia, qui est gouverné en tant que royaume chrétien - mais danois -, soumis à de nouvelles lois connues sous le nom de « Danelaw ».

Mort de Ceolwulf de Mercie. Aethelred de Mercie devient le souverain de la Mercie « anglaise » - le sud et l'ouest. Il est susceptible d'avoir été ealdorman du Hwicce (un ancien royaume mineur - maintenant province de Mercie - essentiellement Worcestershire et Gloucestershire). La façon dont il a assumé la domination sur la Mercie anglaise n'est pas claire, mais en tant qu'Ealderman survivant le plus puissant, il a fait un choix évident. Le Gloucestershire et le Worcestershire étaient probablement les régions les plus intactes et les moins endommagées de Mercie après les attaques danoises. À un moment donné après 881, Aethelred reconnut la seigneurie du roi Alfred.

879-886

Une période largement pacifique – quelques raids, mais Alfred utilise ce temps pour fortifier son royaume, créant des « burhs » ou des forts dans des endroits clés à travers le pays – des exemples encore visibles aujourd’hui incluent Winchester, Chichester et Wareham. Comme les Danois n'ont pas d'équipement de siège, cela limite sérieusement leur capacité d'attaque. Ceci est fondamental pour sécuriser le royaume et permettre la reconquête ultérieure de l'Angleterre. Aethelflaed aura vu la construction et vécu dans plusieurs de ces « burhs ». La construction de burhs était une politique qu'elle et son mari apporteraient à Mercie et utiliseraient pour reconquérir la Mercie danoise.

Le frère d'Aethelflaed, Aethelward, est né en 880.

Alfred capture Londres aux Danois. Cependant, comme Londres est techniquement un territoire mercien, Alfred place la ville sous le contrôle d'Ealdorman Aethelred de Mercie.

Aethelflaed épouse Aethelred à un moment donné entre 885 et 887 - elle aurait eu entre 15 et 17 ans. L'âge d'Aethelred n'est pas connu - mais il est probable qu'il était nettement plus âgé. Certains historiens pensent qu'ils se sont mariés en 886 juste après la prise de Londres - c'était par le biais d'une alliance politique qui a placé Londres et la Mercie anglaise sous le contrôle d'Alfred. Ce fut évidemment un moment tout à fait fondamental dans la vie d'Aethelflaed, en fait un mariage arrangé. La «capitale» de la Mercie anglaise à cette époque était Gloucester, qui, bien qu'elle ne soit pas enregistrée comme un burh, a presque certainement agi comme un.

Le seul enfant d'Aethelflaed et d'Aethelred est né - Aelfwynn - une fille. La date exacte n'est pas connue, mais c'était certainement au début du mariage.

Worcester est fortifié en tant que burh, probablement sur les ordres d'Aethelred et d'Aethelflaed.

Fin des années 880 ou 890

The priory of St Oswald is founded by Aethelflaed and Aethelred, probably initially dedicated to St Peter.

The Anglo Saxon Chronicle is begun.

Two large Danish Viking contingents arrive, landing in Kent at Appledore and Milton. Alfred enters into negotiations with Hastein, leader of the Viking force at Milton. A settlement is reached whereby Alfred gives Hastein money and treasures and Hastein gives Alfred hostages and swears an oath of peace.

Soon after swearing his oath of peace, Hastein takes his army and lays waste to Benfleet in Essex.

While Alfred tries to make peace with Hastein, the Appledore Vikings raid towns in Hampshire and Berkshire. On their return to Appledore they are cut off by Alfred’s son, Edward, who recovers the stolen treasure and holds them under siege on an island in the River Colne.

Whilst Alfred and Edward are occupied by the Vikings in Kent, Vikings from East Anglia sail to Exeter and lay siege to the city. Alfred diverts to Exeter.

Meanwhile, another group of Vikings march west towards Exeter but are met by an alliance of Anglo-Saxons and Welsh led by Aethelred and the Ealdormen of Mercia, Somerset and Wiltshire at Buttington. The combined Wessex, Mercia and Welsh forces defeat the Danes.

A son, Aethelstan, is born to Aethelflaed’s brother, Edward and his first consort, Ecgwynn.

Death of Alfred the Great. He is succeeded by Edward, known as Edward the Elder, King of the Angles and Saxons (he was crowned in 900 AD)

Aethelred becomes ill and so Aethelflaed increasingly takes charge of Mercia.

Aethelflaed gives a group of norsemen, led by Inngimund, that had been expelled from Dublin, permission to settle in the Wirral.

Inngimund’s Norsemen attack Chester, but are beaten off by Aethelflaed’s forces. The people of Chester are said to have defended the city by pouring hot beer down on the Vikings from walls and when the Vikings defended themselves with shields, the defenders hurled down hives of bees.

Aethelflaed fortifies the town of Chester – helping to extend English Mercia to the north and giving her control of the lower Dee. This also creates a protected burh to use as a base from which to harry the Northumbrian Danes.

Aethelflaed founds the Church of St Werburgh. It will later become Chester Cathedral.

A combined West Saxon and Mercian raid into Danish territory recovers the bones of St Oswald from Bardney Abbey in Lincolnshire to St Oswald’s Priory, Gloucester which was renamed in his honour.

At the Battle of Tettenhall the combined forces of Mercia and Wessex defeated the Northumbrian Danes. Many thousands of Danes are killed, including the kings leading them.

The Mercian Register records that Aethelflaed constructed a burh at Bremesbyrig (location unknown) – importantly Aethelred is not mentioned.

Death of Aethelred. Aethelflaed becomes sole ruler of Mercia – exceptional at the time anywhere in Europe. She does not take the title Queen but is known as the Lady of the Mercians (Myrcna hlaedige). The political circumstances in Mercia at this time are rather unusual as Lord Aethelred died leaving no known close male relatives and any earlier Mercian royal dynasties appear to have ceased to exist or been cooperating with the Danes. Mercia badly needed stable rule and a continuation of good working relations with Wessex. Part Mercian, via her mother and the sister of Edward of Wessex, Aethelflaed had effectively been ruling Mercia since Aethelred fell ill. She provides continuity of leadership and maintains the important alliance.

In the same year she comes to power Aethelflaed surrenders London and Oxford and all the lands between them, frontier territory at the time, to her brother Edward of Wessex. This was probably a temporary measure rather than a permanent surrender of Mercian territory (later sources still refer to this land as Mercian territory). By transferring it to Edward, Aethelflaed at once gives her brother a land border with Danish territory from which he can attack but also frees Mercian troops from the responsibility of defending that area. It releases the Mercians to go on the offensive in the Midlands.

Mercia under Aethelflaed captures and fortified Scargeat (location unknown) and Bridgnorth. At the same time Edward is securing land north of the Thames, so the two rulers are co-operating.

Edward is unable to take any offensive action during this period as he is attacked by Danish forces based at Northampton and Leicester. The Danes attempt to drive the army of Wessex out of their newly secured territory – they fail.

At the same time Aethelflaed is attacking towards the heart of the old Mercian kingdom. She captures and fortifies Tamworth, the historical capital of Mercia, and Stafford.

Further advances and fortress building by Mercian forces. A fresh Viking force (certainly either Danish or Norwegian) sails up the River Severn and invades Mercian territory around Hereford. The Anglo-Saxon Chronicle records that ‘the men from Hereford and Gloucester and from the nearest burhs met them and fought against them and put them to flight…’ Importantly this happened while the main Mercian field army was on campaign further north. It shows that the military reforms of Aethelred and Aethelflaed had succeeded in making Mercia far harder to attack. Later in the year Aethelflaed refortified the iron age hill fort at Eddisbury and built a burh in Warwick – Edward seems to have co-ordinated by building burhs to the east.

Lady Aethelflaed built three further burhs on the Welsh border, including Chirbury, and likely Hereford and Shrewsbury.

Lady Aethelflaed sent an army against Tewdr, King of Brycheiniog (in south Wales) to avenge against the murder of a Mercian abbot and his companions. Her men destroyed the Royal crannog and captured the queen and court. Tewdr survived and made his submission soon afterwards. Aethelflaed probably held the overlordship of at least three of the Welsh Kingdoms.

Aethelflaed captured Derby, a major Danish base. The Mercian register relates ‘Aethelflaed, Lady of the Mercians, with the help of God, before 1 August obtained the borough which is called Derby, with all that belongs to it and, there also 4 of her thegns, who were dear to her, were killed within the gates.’ (Thegns were the rank below ealdormen and probably acted as senior officers in the Mercian army).

The Danes of Leicester – now surrounded and isolated - surrender to Aethelflaed without a fight. Aethelflaed enters negotiations with the Danes of York (who were now ruled by the unpopular Norwegian pagan Ragnall who had taken control of York in 911 after fleeing Dublin). In the summer of 918 the Danish Christians of York promise to submit to her overlordship, presumably in return for her help getting rid of Ragnall.

Sadly this came to nothing as Aethelflaed died at Tamworth Staffordshire on the 12 June. She is carried 75 miles to be buried at Gloucester in St Oswald’s.

Her death was widely recorded in Britain being noted in the Welsh and Irish Annals, the Anglo-Saxon Chronicle and the Mercian Register. The Mercian Register described her as ‘holding dominion over the Mercians.. …with lawful authority’. The Annals of Ulster refer to her as ‘a very famous queen of the Saxons’.

Aelfwynn is recognised as Lady of the Mercians. However, after some months, Edward becomes concerned that Mercia may seek independence and so removes Aelfwynn, becoming King of Mercia as well as Wessex.


History… the interesting bits!

12th June 2018 marked the 1100th anniversary of one of England’s greatest ever women. The daughter of Alfred the Great, Æthelflæd, Lady of the Mercians, led the resistance against Danish invasion, alongside her brother, Edward the Elder. And yet, she is virtually unknown to the people of today.

Æthelflæd was born about 870, the eldest child of King Alfred and his wife, Ealhswith. Alfred’s biographer, Asser, says Ealhswith was a member of the Mercian royal house through her mother, Eadburh. Around 886 Æthelflæd was married to Æthelred, ealdorman of Mercia and a trusted lieutenant of her father. Æthelred ruled over the English half of the Mercian kingdom, which had been dissected by the Vikings, but submitted to King Alfred’s overlordship. The marriage was a political alliance, intended to strengthen Saxon resistance to the Danes, who were now occupying Northumbria, Yorkshire and East Anglia. The resulting close relationship of Mercia and Wessex was only further strengthened by the renewed Viking attacks of the 890s.

During the early years of their marriage the young couple appear to have settled in London, the city that had been entrusted to Æthelred’s care by Alfred. Æthelflæd seems to have taken after her father – she was a strong, brave woman and is often regarded more as a partner to Æthelred than a meek, obedient wife. The couple jointly presided over provincial courts. The ‘Mercian Register’, a fragment of a Mercian chronicle, included in some versions of the Anglo-Saxon Chronicle, records that Æthelflæd was exercising regal powers in the region even before her husband’s death. In his final years Æthelred increasingly suffered from illness, during which time Æthelflæd assumed greater authority. The couple had only one child, a daughter, Ælfwynn. Writing 2 centuries later William of Malmesbury claimed the lack of more children was due to Æthelflæd’s avoidance of marital relations, possibly due to a fear of dying in childbirth. Malmesbury quotes her as saying it was ‘unbecoming a daughter of a king to give way to a delight, which after a time produced such painful consequences’. Æthelred died in 911, though whether this was from wounds received in battle or from illness remains unclear. He was buried at Gloucester.

Charter S 221 dated 901 of Æthelred and Ætheflæd donating land and a golden chalice to Much Wenlock Church

Wessex had already adjusted to a change in ruler when Æthelflæd’s father had died in 899 and had been succeeded by her younger brother, Edward ‘the Elder’. When Æthelred died, Edward was happy to support his sister as sole ruler of Mercia, but he took personal control of the cities of London and Oxford, cities that could be used as bases from which Edward would be able to launch campaigns against the Danes of the Midlands. The siblings seem to have had a trusting relationship for many years Edward had entrusted his son Æthelstan, often viewed as the first king of England, to Æthelflæd and her husband, to be educated at the Mercian court.

The first woman to rule an Anglo-Saxon kingdom – albeit as a client of her brother’s more powerful kingdom of Wessex, Æthelflæd was accorded the title the Lady of the Mercians. She proved to be a vital ally to her brother and the siblings worked together to combat the threats of the Danes. In 909, according to the Anglo-Saxon Chronicle, Edward sent an army, made up of West Saxons and Mercians, into Danish territory in the north. It was probably this army that brought back to Mercia the relics of St Oswald, the 7th century Northumbrian saint. They had been taken from Bardney in Lincolnshire and Æthelflæd had them translated to the new minster at Gloucester, which was renamed St Oswald in his honour.

Æthelflæd continued the policy, started by her father, of building burhs and established a ring of fortified centres around western Mercia. The burhs not only provided protection against the Danes, but served as bases from which to launch attacks on Danish occupied regions. Each burh could provide a refuge for all villagers within a 20-mile radius it would have a large garrison, depot and its own water supply. During Æthelred’s lifetime, burhs had been established at ‘Bremesburh’, Worcester (between 887 and 899) and Chester (907). Later, on Æthelflæd’s orders, in 913, fortresses were built at several further sites, including Bridgnorth, Tamworth and Stafford, in response to Viking raids into Edward’s territories.

Edward built two further burhs at Buckingham in 914, plugging a defensive gap between Tamworth and Hertford. At the same time, Æthelflæd built one at Warwick and another at Eddisbury this latter, with a new burh at Runcorn in 915, helped to strengthen her northern defences. While the Danes appeared to be the greatest risk, Æthelflæd did not neglect her defences along the Welsh border, building a burh at Chirbury and one at the now-lost location of ‘Wearburh’. In the same year, Edward fortified Bedford and in 916 he built a burh at Maldon to fortify Essex against seaborne raiding. While this building programme was going on, it also seems highly likely that Æthelflæd rebuilt and strengthened the defences of Gloucester and Hereford.

Æthelflæd was no silent partner in Edward’s reconquest of England. Most remarkably, she personally led successful military campaigns against the Welsh, the Norse and the Danes of York. The Anglo-Saxon Chronicle relates that on the feast of St Cyriac the Martyr, 16 June 916, the abbot Egbert and his retainers, were murdered for no known reason. The Mercian abbot had been travelling in the Welsh mountain kingdom of Brycheiniog when he was attacked. Æthelflæd seems to have taken the murder as a personal affront the abbot was, after all, under her protection. Three days later she invaded Wales her army ravaged Brycheiniog, burning the little kingdom. Although King Tewdr escaped, Æthelflæd took his wife, Queen Angharad, as a hostage, with 33 others, many of whom were relatives of the Welsh king. Eventually, the king submitted to Æthelflæd, promising to serve her faithfully and to pay compensation. The incident not only demonstrates Æthelflæd’s commitment to her people, but also shows her strength and determination, attributes she was to put to good use against the Danes.

In 917 Æthelflæd turned her attention to those Danes. Danish forces had taken the offensive, raiding English territories. By the end of the year Edward had subdued East Anglia, with all the Scandinavian armies of the region submitting to him. While her brother was raiding in the East Midlands, Æthelflæd led her forces across the West Midlands. She marched on the Viking stronghold of Derby, personally leading the army on campaign. It would be the first of the Danes’ ‘Five Boroughs’, which made up the Danelaw, to fall. Although she managed to successfully storm the fort, her army suffered heavy casualties, including four of her most trusted and senior thegns (thegns were the army’s commanders and officers). The Anglo-Saxon Chronicle reported ‘With God’s help Ethelfleda, lady of Mercia, captured the fortress known as Derby with all its assets. Four of her favoured ministers were slain inside the gates’.¹

The Saxon victory was a great shock to the Danes. Their Viking myths told of an invincible woman who would appear at Ragnarok, the Norse apocalypse, and make brave warriors cower before her. Æthelflæd was relentless – in early 918 she and her army moved on to Leicester, while Edward headed for Stamford. Leicester was the centre of a heavily settled Danish colony, and Æthelflæd ravaged the countryside around the settlement. The Danes had no choice but to surrender in the face of her indefatigable forces. However, she was magnanimous in victory, displaying mercy and charity by distributing alms as she progressed into town.

The inexorable advance of Æthelflæd’s army combined with her compassion for the defeated was to prove to be a clever strategy, demonstrating to those regions still controlled by the Danes that she was prepared to offer compromise if they would only submit to her. The Danes of York, the Viking capital, in particular, began to look at submitting to Æthelflæd as a serious option to avoid continued conflict. Their new king was Ragnall, a Viking pirate from Dublin, who had taken the throne by force but the Danes knew that Edward and Æthelflæd would never make peace with him. In the summer of 918 the noblemen and magnates of York sent emissaries to Æthelflæd, promising that they would surrender to her.

In May, King Edward had marched his army to Stamford, building a new fort south of the river and accepting the surrender of the local Danes, who submitted to him as their new ruler. It was while he was still at Stamford that Edward received word of his sister, The Anglo-Saxon Chronicle made a cold, clinical report:

918 While he was there his sister Æthelflæd died at Tamworth two weeks before midsummer. The king took possession of Tamworth and the whole province of Mercia which she had governed.²

Æthelflæd died suddenly at Tamworth on 12 June 918. She was buried beside her husband, in the east chapel of the cathedral she had founded, St Oswald’s Minister, Gloucester. Although she did not live long enough to see the successful conclusion to the work she and her brother had carried out, her achievements cannot be lightly brushed off. Between 910 and 920 all Danish territories south of Yorkshire had been conquered. Her nephew Athelstan consolidated the kingdom that had been created by the efforts of Edward and Æthelflæd. If Æthelflæd did not live to see the extent of her success, neither did she live to see her daughter, Ælfwynn, nearly thirty and still unmarried, briefly become the nominal ruler of Mercia only to be ‘deprived of all authority’ six months later and taken to Wessex, from where nothing more is heard of her.

The story of Æthelflæd mainly comes from the Mercian Register, embedded largely in the B, C and D texts of the Chronique anglo-saxonne. She appears only rarely in the primary text, text A, which focuses on Edward and Wessex. Text A tries to minimise Æthelflæd’s significance, but could not wholly obscure her achievements. She was, after all, the daughter of Alfred the Great, the wife of the ealdorman of Mercia and a prominent woman in her own right, in an era when this was an incredible rarity. It is thought that it was Æthelflæd, the Lady of the Mercians, who inspired the 10th century poem, ‘Judith’ who is ‘white and shining’, ‘noble and courageous’. In the poem, Æthelflæd is depicted as the ‘valorous virgin’ who struck off the head of the hostile foe with her gleaming sword and ‘ascribed the glory of all that to the Lord of Hosts’. Recognising her vital role in the creation of England, the 12th century Henry of Huntingdon declared Æthelflæd ‘to have been so powerful that in praise and exaltation of her wonderful gifts, some call her not only lady, but even king’. In a poem he described her as ‘worthy of a man’s name’ and ‘more illustrious than Caesar’, apparently high praise indeed – for a woman.

In the 21st century Æthelflæd’s story is becoming more widely known than it has ever been. She is one of the major influences of my book, Heroines of les Medieval World and appears, appropriately, in the chapter on Warrior Heroines. Joanna Arman’s non-fiction book The Warrior Queen: the Life and Legend of Æthelflæd, Daughter of Alfred the Great is well worth a perusal. In addition, with her appearance in Bernard Cornwell’s wonderful Le dernier royaumebooks and television series, and Annie Whitehead’s non-fiction book, Mercia: the rise and Fall of a Kingdom, as well as her novel, To Be A Queen, Æthelflæd’s story is finally being brought into the light. On the 1100th anniversary of her death, her incredible achievements were being celebrated in the heart of Mercia, in Gloucester and Tamworth. And not before time Æthelflæd should be the inspiration for future generations of strong, influential women and stand out as an example of what can be achieved if you are determined enough.

Footnotes: ¹ The Anglo-Saxon Chroniques by Michael Swanton ² ibid.

Pictures courtesy of Wikipedia

Lectures complémentaires : The Anglo-Saxon Chroniques by Michael Swanton The Anglo-Saxon la chronique by James Ingram Chronicles of the Kings of England, From the Earliest Period to the Reign of King Stephen, c. 1090–1143 by William of Malmesbury The Chronicle of Henry of Huntingdon by Thomas Forester Alfred le Grand by David Sturdy Brewer’s British Royalty by David Williamson History Today Companion to British History Edited by Juliet Gardiner & Neil Wenborn The mammoth Book of British kings & Queen by Mike Ashley Britain’s Royal Families, the Complete Genealogy by Alison Weir The Wordsworth Dictionary of British History by JP Kenyon The Anglo-Saxons in 100 Facts by Martin Wall Kings, Queens, Bones and Bastards by David Hilliam The Oxford Companion to British History Edited by John Cannon oxforddnb.com.

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©2020 Sharon Bennett Connolly

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Comme ça:


Æthelflæd, Lady of the Mercians

Æthelflæd was the daughter of Alfred and Eahlswith, and Alfred’s oldest child. She was probably born around 870, and equally vaguely in 890 she was to marry Æthelred of Mercia, probably a much older man. Æthelred was described as Lord of the Mercians very specifically NOT called King of Mercia. Æthelred seems to have worked closely with both Alfred and his son Edward, and been content with this downgrading of Mercia’s status.

Les Mercian Register – the Annals of Æthelflæd

The traditional story of the reconquest of the southern Danelaw, and recounted by the Anglo Saxon Chronicle, is of the triumph of the glorious West Saxon king – Edward, son of Alfred. Mercia’s story has been limited throughout the Anglo Saxon period by a lack of her own chronicles but unusually, there is a text that speaks her story. It’s called the “Mercian Register”, or the “Annals of Æthelflæd”. It’s a fragmented text, the original of which was lost, and parts integrated into a version of the Anglo Saxon Chronicle. In this version, the wars of the early 10th century are anything but the story of West Saxon dominance it was at very least a partnership, and with an extraordinary leader in the Lady of the Mercians.

Æthelred incapacitated

Somewhere early in the 10th century, maybe as earl as 902, Æthelred fell very ill and was unable to
perform an active role. Into this situation stepped Æthelflæd remarkably and almost uniquely for the entire history of Anglo Saxon England to this point, she became the effective leader of Mercia. She either participated in the raid in 909 into Northumbria, which brought back the bones of the revered royal saint, St Oswald. She built and patronised a new Abbey Church – St Oswalds, where the bones were laid to rest. She worked with her brother Edward to start to build the chain of burghs to defend Mercia from Danish attack. in 909, it was Æthelflæd’s Mercian army that caught a viking army retreating back to Northumbria, cutting them off and defeating the, at Wednesfield, Woden’s field.

Myrcna hl??fdige, Lady of the Mercians

In 911, Æthelred died. This should have been the end of Æthelflæd’s leadership. And Edward very probably hoped for that. But Æthelflæd had clearly proved her right and ability to rule and for the Mercian nobility, she offered the only chance to avoid extinction at the hands of the West Saxons. And so remarkably, Æthelflæd ruled in her own right. She was to prove herself frequently over the next 7 years as a warrior and war leader building more of the chain of burghs actively intervening in Wales, the traditional hunting ground of Mercian kings and working with the West Saxons to launch the reconquest of the southern Danelaw. In 917, she started the collapse of the southern Danish kingdoms with the capture of the old Roman fort at Derventio, near Derby, with the resulting capture of the complete Danish borough of Derby. in 918, there’s a tantalising glimpse of her reputation, when York itself submitted to her, and the prospect of the kingdom of Northumbria coming back to Anglo Saxon rule.

Death and the end of Mercia

But her death on 12th June 918 at the traditional heart of the Mercian kingdom at Tamworth, intervened. Once more the Mercian nobility tried to resist the West Saxon overlordship, adopting her daughter Ælfwynn as their new leader, again an extraordinary turn of events but Ælfwynn was not her mother by the following year, Edward had intervened, and this time effectively. Mercia was no more Ælfwynn disappeared, probably into a nunnery in Wessex. What we don’t know is whether or not Æthelflæd had worked for Mercian independence, or was just her brother’s partner in the ultimate extinction of Mercia.

The lack of sources makes it hard to get much flavour of Æthelflæd’s character, beyond her obvious abilities as a war leader, and a governor and administrator. Clearly as she was pious, though whether exceptional so we do not know but her building of the Priory of St Oswald and her raid into Wales at the death of a Mercian Abbot at their hands speaks to that. There is a slight flavour of the charisma she must have had, in the reflection in the Mercia register of her use of the word friends to refer to her lords and thegns, and the use of the phrase on the attack at Derby that she lost four of her thegns, who were dear to her’.

But whatever the detail, she’s a figure almost unique in Anglo Saxon history. To find out more go to episode 20 of the new Anglo Saxon England series.


Aetheflaed’s England

You may have read our previous blog on early Anglo-Saxon England. Our present story is set roughly 1,100 years ago, nearly two centuries after we left off from the previous blog. Much has changed. The Anglo-Saxons are now Christians, building fine churches and monasteries, enriched with beautiful ornaments. Towns, especially prosperous trading ports or ‘wics’ like Lundewic (The Strand area, London), Ipswich and Hamwic/Southampton, have grown up. The wealth of these places has attracted the attention of freebooting traders, raiders and settlers from Scandinavia- better known as the Vikings.

No longer content with mere coastal raids, The Vikings form larger armies and begin to pick off one Anglo-Saxon kingdom after another until fought to a standstill and brought to terms by Alfred, ‘the Great’, King of Wessex. He rules southern and western England south of the Thames. To hold on to what is left and to enable a re-conquest, Alfred begins building a network of fortified places called ‘burhs’, such as Cricklade in Wiltshire. These provide defence in depth give a refuge for local people and protect installations like coin mints.


Auteurs de fiction historique anglaise

On 12 June, 918, Æthelflæd, Lady of the Mercians, died at Tamworth. Her body was taken for burial at Gloucester, to be laid alongside her husband who had died seven years earlier.

Her profile has been raised in recent years with, among other things, her fictional portrayal in the Bernard Cornwell novels/television series and, in 2018, conferences, festivals and re-enactment events to celebrate the 1100th anniversary of her death. A new statue was erected at Tamworth.

The New Statue - Image by Annatoone via Wiki Commons - Link here

We know the basic facts of her life which are that she was the eldest daughter of Alfred the Great, and was married to the lord of Mercia around the time that the Mercians aided Alfred when he freed occupied London from the Danish invaders. This would suggest that Æthelflæd’s marriage took place in around 886, when she was probably sixteen or seventeen. Since he is named as fighting alongside Alfred, and was clearly a warrior deemed capable of leading Mercia during such turbulent times, it is likely that her husband was a good deal older than her.

His name was Æthelred and in all the extant charters his title is given as lord of the Mercians, not king. The last two kings of Mercia, Burgred and Ceolwulf II, came from rival branches of the royal family. Burgred, who was married to Alfred’s sister, fled overseas when the ‘Vikings’ invaded Repton in Mercia. Ceolwulf II, whom the Chronique anglo-saxonne dismissed as a ‘foolish king’s thegn’ was, in fact, considered a legitimate king who minted coins jointly with Alfred and issued charters in his own name. His date and place of death are not known for certain, nor is it clear where Æthelred came from and nothing is known of his lineage.

Æthelred was clearly considered a worthy husband for the daughter of the king of Wessex and he proved himself an invaluable ally, fighting alongside not only Alfred but also Alfred’s son, Edward.

In 902 though, his name disappeared from the records. His death was recorded as having occurred in 911, and most historians agree that he was incapacitated in some way for nearly a decade.

Very few even near-contemporary chroniclers mention Æthelflæd by name, most often referring to her - if at all - as Edward’s sister. We do, however, have a portion of an annal incorporated into the Chronique anglo-saxonne and referred to as the Mercian Register. It isn’t very long, but it chronicles the years 902-918 and it focuses on the programme of burh-building, where fortified towns were built in the campaign to push the invaders back and as part of the strategy of retaking areas overrun by the ‘Vikings’. This building campaign was not random, either, but saw Æthelflæd and her brother working strategically to aid one another and provide mutual support and back up.

The Mercian Register. British Library - Link here

The Mercian Register mentions three specific incidents which are not related to the burh-building, however, although not until near the end of her life. The first is that Æthelflæd sent an army into Wales to avenge the death of an abbot, the second is the taking by her forces of Derby, in which she lost four men who were ‘dear to her’ and the third is that when she died, her daughter was considered the rightful heir to Mercia but was ‘deprived of all authority’ by Edward of Wessex.

So it seems that Æthelflæd did far more than oversee building projects and she was accepted as a leader of an erstwhile kingdom as was, briefly, her daughter [1] but even so, while it begins in the critical year of 902, the Mercian Register gives no hint that Æthelflæd was in charge of Mercia during her husband’s illness, most of the activity seemingly occurring after his death.

Fortunately, we have another source which, although not considered hugely reliable, does fill in some gaps for us. It is an Irish annal, known as the Three Fragments, and it explains how, when the ‘Vikings’ overran Chester, a message was sent to Æthelred, whom it refers to as the king, and who was in disease and at the point of death. He, apparently, gave instruction to his wife who then successfully restored Chester, driving out the enemy.

Image from the Abingdon Cartulary

It may not be true, but it does seem to corroborate the idea that Æthelred was ill, but still able to command. And it does put some flesh on the bones of the stark statement in the Chronique anglo-saxonne that in 907 ‘Chester was restored.’ And, a point to consider is that at other times the Chronique anglo-saxonne is happy to name Æthelred when he was involved in various campaigns and battles, but it doesn’t give a name here. Perhaps we can safely assume then, that Æthelflæd was indeed acting in her husband’s stead.

After her husband’s death, Edward took Oxford and London under the direct control of Wessex but left the rest of Mercia under his sister’s command. I’ve discussed elsewhere [2] his possible motives for this and for his annexation of Mercia following his sister’s death but, whilst there are political implications, it’s hard not to conclude that he saw personal strengths in his sister.

14th century depiction of Edward

Leaving aside the later Anglo-Norman chroniclers’ depictions of her as a warrior queen who could be compared to Caesar, what we have are very ‘bare bones’ accounts of her life and deeds but it’s more than enough. We know that she cared deeply about Mercia, ruled in her husband’s stead while he was ill, and worked in tandem with her brother after Æthelred’s death, building fortresses and pushing back the invaders.

What we cannot settle is the debate over her title. She was Lady, not Queen. And yet that word implies so much more than nobility, especially if her daughter was then deprived of ‘all authority’. Indeed, Æthelflæd's own mother, wife of Alfred the Great, was remembered as 'Lady of all the English', so the title carried some implication of nobility of the highest order. Many might argue that Æthelflæd's status, and that of her husband, was downplayed by the main, Wessex-based, chroniclers but it seems unlikely to me that Æthelred was considered a king, even by the Mercians and he was never styled so in the charters he issued. It has been suggested that he was in fact the son of King Burgred, who married Alfred’s sister, but if so why was he not called king, as his father had been? Barbara Yorke [3] has suggested that he was descended from the ealdorman Æthelmund of the Hwicce (a sub-kingdom of Mercia) who was named in the Chronique anglo-saxonne as being killed in 802 fighting at Kempsford.

So whether by bias or reality, Æthelflæd was a Lady. But she certainly acted like a queen and if we once again turn to sources not English, then we see how other nations viewed her. The Three Fragments referred to her as queen of the Saxons and the Annales Cambriae, the Welsh annals, erroneously give the date of her death as 917 but the entry is succinct: 'Queen Aethelflaed died.'

Today, in Tamworth and elsewhere, she will be remembered, not for her title, but for her deeds.

Tamworth Statue erected in 1913. Author's photo

[1] England would have to wait for more than another 600 years before a woman succeeded a woman to the throne.

[2] In my nonfiction books, Mercia: The Rise and Fall of a Kingdom and Women of Power in Anglo-Saxon England

[3] Æthelflæd 1100 Conference Tamworth, June 2018

Annie Whitehead studied History under the eminent Medievalist Ann Williams. She is a member of the Royal Historical Society and an editor for EHFA. She has written three award-winning novels set in Anglo-Saxon England, one of which was long-listed for the Historical Novel Society (HNS) Indie Book of the year 2016, and a full-length nonfiction book, Mercia: The Rise and Fall of a Kingdom. She has contributed to fiction and nonfiction anthologies and written for various magazines, including winning the New Writer Magazine Prose Competition. She was the winner of the inaugural Historical Writers’ Association/Dorothy Dunnett Prize 2017. She has recently been a judge for that same competition, and for the HNS Short Story Competition. Annie’s new book, Women of Power in Anglo-Saxon England, is published by Pen & Sword Books.

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Voir la vidéo: Æthelflæd: Lady of the Mercians (Novembre 2021).