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Souvenirs et lettres du général Robert E. Lee

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L'année 1865 avait maintenant commencé. La force de cette mince ligne grise, tirée à moins de mille hommes au mille, qui avait repoussé toute tentative de l'ennemi pour la franchir, était chaque jour insignifiante. La prise de Fort Fisher, notre dernier port ouvert, le 15 janvier, a coupé tout ravitaillement et munitions du monde extérieur. Sherman avait atteint Savannah en décembre, à partir de laquelle il était prêt à s'unir à Grant à tout moment. Des lettres du général Lee, officielles et privées, on perçoit clairement le désespoir de sa position. Il avait été nommé commandant en chef de toutes les forces militaires des États confédérés le 6 février. Dans son ordre émis lors de l'acceptation de cette commande, il dit :

"...Profondément impressionné par les difficultés et les responsabilités de la position, et invoquant humblement la direction de Dieu Tout-Puissant, je compte pour le succès sur le courage et la force de l'armée, soutenus par le patriotisme et la fermeté du peuple, confiant que leurs efforts unis sous le la bénédiction du ciel assurera la paix et l'indépendance..."

Le général Beauregard, qui avait si bien défendu Petersburg lors de sa première attaque, et qui avait si matériellement aidé à sa défense ultérieure, avait été envoyé pour rassembler des troupes pour essayer d'arrêter l'avance de Sherman à travers les Carolines. Mais la santé de Beauregard était maintenant très mauvaise, et l'on craignait qu'il n'ait à abandonner le terrain. Dans une lettre au secrétaire à la guerre, en date du 21 février 1865, mon père dit :

"... Dans le cas où il serait nécessaire d'abandonner notre position sur JamesRiver, je m'efforcerai d'unir le corps d'armée autour de Burkeville [jonction de Southside et Danville Railroad], afin de conserver la communication avec le Nord et le Sud aussi longtemps que possible ,et aussi avec l'Ouest, je devrais penser que Lynchburg, ou un certain point à l'ouest, l'endroit le plus avantageux pour retirer les magasins de Richmond.Ceci, cependant, est un point le plus difficile à décider en ce moment, et l'endroit peut devoir être changé par les circonstances. C'était mon intention dans ma lettre précédente de postuler pour le général Joseph E. Johnston, qui pourrait l'affecter au devoir, si les circonstances le permettent. Je n'ai eu aucun rapport officiel sur l'état de santé du général Beauregard. être mauvais. S'il s'effondrait complètement, cela pourrait être fatal. Dans ce cas, je n'aurais personne avec qui remplacer sa place. formé là où il est."

Dans une lettre au ministre de la Guerre, écrite le lendemain :

"... Mais vous pouvez vous attendre à ce que Sheridan remonte la vallée, et Stoneman de Knoxville, alors que Sherman s'approche de Roanoke. Que deviendront alors ces parties du pays ? Je ne connais pas d'autres troupes qui pourraient être données à Beauregard. Bragg sera repoussé par Schofield, je le crains, et, jusqu'à ce que j'abandonne James River, rien ne peut être envoyé de cette armée. Grant, je pense, se prépare maintenant à tirer par sa gauche avec l'intention de m'envelopper. Il peut attendre que ses autres colonnes approchent plus près, ou il se prépare peut-être à anticiper mon retrait.Je ne peux pas encore le dire.... Tout ce qui a de la valeur doit être retiré deRichmond. Il est de la première importance de sauver toute la poudre. La cavalerie et l'artillerie de l'armée sont encore dispersées par manque ofprovender, et nos trains d'approvisionnement et de munitions, qui sortent avec l'armée en cas de mouvement soudain, sont absents pour la collecte de provisions et de fourrage - certains en Virginie occidentale et d'autres en Caroline du Nord. Vous verrez à quel détroit nous sommes réduits ; mais je fais confiance à s'entraîner."

Le même jour, dans une lettre à ma mère, il écrit :

"...Après avoir envoyé ma note ce matin, j'ai reçu de l'expressoffice un dos de chaussettes. Vous devrez envoyer vos offres dès que vous le pourrez, et terminer votre travail, car je pense que GeneralGrant agira contre nous bientôt--dans une semaine, si rien ne l'empêche--et personne ne peut dire ce qui peut être le résultat ; mais confiant à un Dieu miséricordieux, qui ne donne pas toujours la bataille aux forts, je prie que nous ne soyons pas accablés. Je le ferai, cependant, efforcez-vous de faire mon devoir et de combattre jusqu'au dernier. S'il est nécessaire d'abandonner notre position pour éviter d'être entouré, que ferez-vous ? Vous devez considérer la question et prendre votre décision. C'est une condition effrayante, et nous devons compter pour conseils et protection sur une bienveillante Providence..."

Vers cette époque, je vis mon père pour la dernière fois jusqu'après la reddition. Nous avions reçu l'ordre de rejoindre l'armée depuis notre camp à près de quarante milles de distance, atteignant les environs de Petersburg le matin de l'attaque du général Gordon sur le fort Stedman, le 25 mars. Mon frère et moi avions chevauché devant la division pour signaler sa présence, lorsque nous avons rencontré le général chevauchant le voyageur, presque seul, de retour de cette partie des lignes en face du fort. Depuis, j'ai souvent rappelé la tristesse de son visage, son expression soucieuse. Lorsqu'il aperçut ses deux fils, un sourire éclatant éclaira aussitôt son visage, et il montra très clairement son plaisir de nous voir. Il remercia mon frère d'avoir répondu si promptement à son appel et regretta que les événements se soient tellement façonnés que la division ne serait alors pas nécessaire, comme il l'avait espéré.

Aucun bon résultat n'a suivi l'attaque galante de Gordon. Ses soutiens n'arrivèrent pas au bon moment, et nos pertes furent très lourdes, principalement des prisonniers. Deux jours après cela, Sheridan, avec dix mille cavaliers, rejoignit Grant, ayant marché de la vallée de Virginie via Staunton et Charlottesville. Le 28, tout étant prêt, le général Grant commença à tourner à notre droite, et ayant plus de trois hommes sur la nôtre, il n'avait pas de tâche difficile. Ce jour-là, mon père écrivit à ma mère :

"... J'ai reçu votre note avec un sac de chaussettes. Je retourne le sac et le reçu. Le décompte va bien cette fois. J'ai mis dans le sac l'autobiographie du général Scott, que j'ai pensé que vous aimeriez lire. Le général, de bien sûr, se démarque bien, et ne cache pas sa lumière sous un boisseau, mais il apparaît comme l'homme audacieux, sagace et véridique qu'il est. Je joins une note de la petite Agnès. Je serai très heureux de la voir demain, mais je ne peux pas recommander des voyages d'agrément maintenant..."


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