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Le cadre historique du livre de la duchesse de Chaucer

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Le cadre historique de Chaucer Livre de la duchesse

Par D.W. Robertson

Études médiévales en l'honneur d'Urban Tigner Holmes, Jr., édité par John Mahoney et John Esten Keller (Chapel Hill: University of North Carolina Press, 1965)

Introduction: critique de Chaucer Livre de la duchesse, première œuvre majeure d’un jeune homme qui allait devenir le poète le plus célèbre d’Angleterre, a parfois négligé non seulement le cadre historique immédiat du poème et les circonstances les plus probables de sa première publication, mais aussi les mœurs de son public. Au début de l'année 1369, le poète le plus notable attaché à la cour d'Angleterre était Jean Froissart, qui écrivait sous le patronage de la reine Philippa. Édouard III et sa reine parlaient le français (plutôt que l'anglais) comme leur langue naturelle, et la reine en particulier était de toute évidence un admirateur des modes littéraires telles qu'elles s'étaient développées dans la langue française. En cette année, qui a marqué un tournant dans la fortune de la chevalerie anglaise, la cour du roi Édouard était toujours la plus brillante d’Europe. La gloire des victoires anglaises au début du siècle et le prestige de l'Ordre de la Jarretière étaient encore intacts. Chaucer lui-même est parti faire campagne en France.

La reine Philippa est morte de la peste le 14 août, la veille de l'Assomption. Chaucer, qui était revenu en Angleterre, reçut, le 1er septembre, des fonds pour le deuil de lui-même et de sa femme. Le 12 septembre, Blanche, duchesse de Lancastre, mourut également de la peste. Son mari, Jean de Gaunt, faisait campagne en Picardie, d'où il ne revint que le 3 novembre. L'Angleterre perd ainsi deux de ses plus nobles dames en quelques semaines. L'effet de ces pertes dans une société liée par des relations personnelles étroites doit avoir été profond. Froissart a parlé de la reine comme «la reine la plus courtoise, la plus noble et la plus libérale qui ait jamais régné en son temps», et de Blanche il a écrit:

Aussi sa fille de Lancastre -
Haro! mettés moi une emplastre
Sus le coer, voiture, quant m’en souvient,
Certes souspirer me couvient,
Tant sui plains de melancolie.
Elle morut jone et jolie,
Environ de vingt et deux ans;
Gaie, mensonge, friche, esbatans,
Douce, simple, d’umble samblance;
La bonne dame ot à nom Blanche.
(241-250)

Le duc de Lancastre a institué un service commémoratif pour Blanche chaque année le 12 septembre à la cathédrale Saint-Paul, cérémonie qu’il a continué à soutenir pour le reste de sa vie. Il fit ériger une tombe en albâtre élaborée par Henry Yevele, qui devait devenir le maçon le plus distingué d’Angleterre. Un autel a été érigé près du tombeau, et deux prêtres chantry ont été engagés pour y chanter des messes tout au long de l'année. Conformément à la disposition explicite de son testament, John a été enterré aux côtés de Blanche.


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