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Alfred le Grand, roi du Wessex

Alfred le Grand, roi du Wessex


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Par Susan Abernethy

Par conséquent, un homme n'atteint jamais la vertu et l'excellence par sa puissance; il acquiert plutôt le pouvoir et l'autorité par sa vertu… Etudiez donc la sagesse, et quand vous l'aurez apprise, ne la négligez pas, car je vous dis sans hésitation que vous pouvez acquérir l'autorité par la sagesse”~ Alfred le Grand

Le 26 octobre 899, Alfred le Grand, roi du Wessex, mourut. Depuis le moment où Alfred est devenu roi, Wessex était dans une lutte désespérée contre «l'armée païenne». Alfred a réussi à repousser les Vikings et à mettre en place les conditions sur l'île pour l'unification de l'Angleterre. Sa grande victoire en 878 à Edington a permis une période de calme relatif pour qu'Alfred puisse entamer un programme de réforme de grande envergure. Il a transformé la défense du royaume, reconstruit sa flotte navale et révisé les codes de la loi. Plus important encore, il a commencé un programme d’éducation auquel il a personnellement participé. Les Vikings sont revenus en 892, mettant en jugement les nouvelles défenses d’Alfred et ont été repoussés en 896, permettant à Alfred de reprendre ses réformes.

La date et le lieu de naissance les plus probables d'Alfred étaient en 849 à Wantage. Son père était le roi Aethelwulf de Wessex et sa mère était Osburh. Il avait trois frères aînés et une sœur. Au moment de sa naissance, la probabilité qu'il devienne roi était faible. Alfred était un favori de ses parents. Alfred a passé la majeure partie de son enfance à la cour sous la garde de ses parents et de ses tuteurs. Bien qu'il ait eu des tuteurs, il déplore dans sa biographie à Asser qu'il n'ait appris à lire l'anglais qu'à l'âge adulte et qu'il n'ait appris le latin qu'à l'âge adulte. À l'âge de quatre ans, son père l'envoya en voyage à Rome. Le pape Léon IV a eu une cérémonie d'investiture où il a fait d'Alfred un consul (officiel de Rome).

Vers 855, on pense qu'Osburh est mort. Aethelwulf décida de faire un pèlerinage à Rome et emmena Alfred avec lui. Ils ont passé un an à voyager et sur le chemin du retour, ils se sont arrêtés à la cour de Charles le Chauve, roi des Francs. Aethelwulf a épousé la fille de Charles, Judith, et l'a ramenée à la maison. Les frères aînés d'Alfred n'étaient pas heureux pour cette femme, craignant qu'elle n'ait des enfants qui auraient droit au trône de Wessex. Aethelwulf n'avait plus d'enfants et mourut en 858.

Le frère aîné d’Alfred, Aethelbald, a régné pendant deux ans. Après sa mort, Aethelbert a régné pendant cinq ans. En 865, Aethelbert mourut et Aethelred devint roi. Son règne durera six ans. Au cours de cette première année, les Vikings ont commencé à faire des grèves dans plusieurs des royaumes anglo-saxons de l'île. Aethelred et Alfred combattraient les Vikings ensemble. Alfred a pris sa place aux réunions du conseil et a participé au gouvernement de son frère. En 868, le roi Burhred de Mercie fut attaqué par les Vikings et demanda leur aide à Aethelred et Alfred. Ils sont venus au secours de Burhred et ont fait une alliance qui comprenait le mariage d'Alfred avec Ealhswith, la fille d'Aethelred Mucil, ealdorman d'une partie de Mercie.

Asser nous raconte qu'au cours de la cérémonie de mariage, Alfred est tombé malade d'une mystérieuse maladie. Nous ne savons pas vraiment quelle était la maladie exacte, mais il semble, d'après la description, qu'il s'agissait d'un trouble intestinal dont Alfred a souffert du moment de son mariage pour le reste de sa vie. Même quand il ne souffrait pas, Alfred craignait la prochaine attaque.

Alfred et Ealhswith ont eu cinq enfants survivants. Tous les enfants ont reçu une éducation. L'aînée était une fille nommée Aethelflaed qui allait apprendre beaucoup de son père et continuer ses programmes de réforme lorsqu'elle épousa l'ealdorman de Mercie et l'aida à y régner. Le deuxième enfant était un fils qui devint connu sous le nom d'Edward l'Ancien et succéda à son père comme roi. Alfred a donné sa fille Aelfthryth en mariage au comte Baldwin de Flandre. Sa fille Aethelgifu est devenue religieuse et a été nommée abbesse d’une des moniales de son père. Le plus jeune fils Aethelweard aimait l’éducation comme son père et a étudié à la cour dans l’école de son père.

Aethelred et Alfred ont continué le combat contre les Vikings avec quelques victoires. En avril 871, Aethelred mourut, laissant deux fils. Ces fils étaient trop jeunes pour régner et combattre les Vikings, alors Alfred a été nommé roi par acclamation. Il n'y a aucune trace d'une cérémonie de couronnement. Il y eut neuf engagements avec la «Grande Armée» au cours de l'année où il devint roi. C'était trop pour les hommes de Wessex. Alfred a payé de l'argent aux Danois et il y avait une paix relative de 871 à 875.

En 875, les Danois se sont rendus dans le Wessex. Alfred les a pourchassés mais n'a pas pu les faire partir. Les combats et les paiements pour la paix durèrent jusqu'à Noël en 878. Les Danois attaquèrent le palais royal de Chippenham et Alfred fut contraint de fuir avec sa famille. Il a choisi l'île d'Athelney dans le Somerset pour passer environ quatre mois en exil. Il a travaillé sur un plan pour expulser les Danois. Lui et ses hommes se sont engagés dans la guérilla. Il a envoyé un message pour rassembler ses partisans leur demandant de le rencontrer en mai à «Egbert’s Stone».

Alfred et son armée ont rencontré Guthrum et ses Danois à Edington et ont mené une bataille meurtrière. Alfred était victorieux. Les Danois ont juré de quitter le Wessex pour de bon et Guthrum a juré de devenir chrétien. Les quelques attaques de Viking qui se sont produites au cours des années suivantes ont été affrontées par Alfred avec une action rapide et victorieuse. En 886, Alfred a pris Londres aux Danois. Alfred et Guthrum ont conclu un traité acceptant des lignes de démarcation pour leurs royaumes. Les Danois ont tenu Essex, East Anglia, les Midlands de l'Est et au nord de la rivière Humber. Alfred était roi des Cornouailles jusqu'aux régions de l'est, au sud de la Tamise. Il a délégué l'autorité dans les Midlands occidentaux à Aethelred de Mercie.

Alfred se concentra maintenant sur la réforme du gouvernement du Wessex. La capitale du Wessex a été établie à Winchester. Il a compilé un code de lois en anglais qui traitait de toutes sortes de crimes. Alfred voulait remplacer la justice par une vendetta avec une justice administrée par un tribunal. Les hommes devaient respecter leurs serments, seraient punis pour trahison, meurtre, viol, enlèvement et vol et devaient payer des amendes pour dommages corporels. Il a même fixé les jours où les hommes avaient des vacances de travail. Après avoir établi les codes, il a imposé l'administration des lois par ses fonctionnaires.

Le roi voulait de toute urgence mettre en place un système de défense dans son royaume. Il a repensé la marine avec des navires nouvellement construits. Il a inauguré la reconstruction ou à partir de zéro les villes de son territoire. Cela a été fait en construisant des forteresses et en les équipant toute l'année, avec la moitié des hommes de service et l'autre moitié s'occupant de la récolte à la maison. Autour de la forteresse, il y aurait une série de rues où les gens pourraient construire des maisons, des églises et des magasins. Parfois, ces villes auraient des monnaies pour produire la nouvelle monnaie du royaume. Il y a eu deux recomposages majeurs en c. 875 et c. 880. Il a commencé à administrer la perception des impôts et à répartir les dépenses et à promouvoir le commerce.

Alfred était très préoccupé par le bien-être spirituel de ses sujets. Sa construction et sa reconstruction comprenaient des églises. Il fonda personnellement une abbaye à Athelney et un couvent à Shaftesbury où sa fille fut installée comme abbesse.

Alfred a déploré son manque d'éducation pendant son enfance. Pour cette raison, l'une de ses plus grandes réalisations a été son programme pour éduquer non seulement lui-même, mais aussi son peuple. Il a commencé une école à la cour pour les fils de nobles avec d'autres hommes et il a encouragé ses nobles à apprendre à lire. Il a recruté des enseignants et des universitaires pour venir au Wessex de toute l'Angleterre et du continent.

L’un des favoris personnels d’Alfred parmi ces chercheurs était un évêque du Pays de Galles nommé Asser. Asser a appris à Alfred à lire et à écrire le latin. Alfred lui-même a traduit du latin à l'anglais ces manuscrits: «Pastorale» du pape Grégoire le Grand, «La consolation de la philosophie» de Boèce, «Soliloquies» de saint Augustin et une traduction en prose des cinquante premiers psaumes du psautier. Il a travaillé en collaboration avec d’autres sur les traductions des «Dialogues» du pape Grégoire, «Histoires contre les païens» d’Orosius et «Histoire ecclésiastique» de Bede. Alfred peut avoir été impliqué dans la commande de la rédaction de la Chronique anglo-saxonne et de sa propre biographie par Mgr Asser.

De 892 à 896, les Vikings retournèrent au raid et combattirent en Angleterre. Les plans d’Alfred pour la défense de son royaume ont porté leurs fruits pendant cette période de guerre. Les forteresses et les villes avaient des troupes qui combattaient les pillards. Les nouveaux navires d'Alfred ont combattu les Vikings en mer. Les Vikings ont rapidement réalisé qu'ils ne gagneraient pas facilement de nouveau territoire et sont allés se mêler à d'autres Danois sur l'île ou sont retournés à travers la Manche pour attaquer le continent.

Alfred avait maintenant la paix dans son royaume. Au cours des trois dernières années de sa vie, il a poursuivi ses nombreuses réformes et approfondi ses études dans son royaume. Il a rédigé son testament quinze ans avant sa mort et il survit encore à ce jour. Alors qu'il était mourant, il appela son fils Edward à ses côtés et lui donna certains de ses biens précieux. Il mourut le 26 octobre 899 et fut enterré dans la vieille cathédrale de Winchester.

Plus d'articles de Susan Abernethy:

Osburh, mère du roi Alfred le Grand

Ealhswith, épouse d'Alfred le Grand

Mémorial de l'île d'Athelney, demeure d'Alfred le Grand

Lectures complémentaires: «Alfred le Grand» d'Eleanor Shipley Duckett, «Alfred le Grand: L'homme qui a fait l'Angleterre» de Justin Pollard, «Alfred le Grand: la vie d'Asser du roi Alfred et d'autres sources contemporaines» édité par Simon Keynes et Michael LaPidge , «The Kings and Queens of Anglo-Saxon England» de Timothy Venning, «The Blackwell Encyclopaedia of Anglo-Saxon England» édité par Michael Lapidge, John Blair, Simon Keynes et Donald Scragg

Susan Abernethy est l'auteur deLe rédacteur d'histoire indépendant. Vous pouvez l'aimer surFacebook ainsi que surAmoureux de l'histoire médiévale. Vous pouvez également suivre Susan sur Twitter@ SusanAbernethy2


Voir la vidéo: King Alfred. The Great King Of England. Vikings (Mai 2022).