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La loi de la trahison dans les comtés frontaliers anglais à la fin du Moyen Âge

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La loi de la trahison dans les comtés frontaliers anglais à la fin du Moyen Âge

Par Cynthia J. Neville

Revue de droit et d'histoire, Vol.9: 1 (1991)

Introduction: Au parlement tenu à Leicester au printemps 1414, le roi Henri V fut confronté à une longue liste de griefs de la part des gens du commun de Northumberland, Cumberland et Westmorland. Une pétition officielle a dénoncé le mépris avec lequel les termes des trêves conclues avec l'Écosse et les lettres royales de sauf-conduit ont été traités. Les communes se plaignaient en outre que des hommes des libertés de Tynedale, Redesdale et Hexham commettaient quotidiennement «de nombreux meurtres, trahisons, homicides… vols et autres méfaits», et que «certaines de ces personnes abritent et soutiennent de nombreuses personnes d'Écosse, conseillant et les réconfortant dans leur vol et leur spoliation. » Enfin, ils ont dit, en violation des termes de la trêve, les hommes d'Écosse «les font aussi prisonniers, les gardant… jusqu'à ce qu'ils fassent rançon de leur propre gré, tout cela avec l'aide, l'assentiment et le confort desdites personnes ainsi émancipées . »

La pétition de 1414 n'était pas la première présentée à la Couronne dans laquelle les habitants du Nord déploraient les conditions de guerre presque perpétuelle dans lesquelles ils vivaient. Depuis l'éclatement du conflit ouvert avec l'Écosse à la fin du XIIIe siècle, les représentants des trois comtés frontaliers ont régulièrement cherché des remèdes au Parlement pour les terribles destructions et privations causées par les incessants raids écossais. Le plus souvent, celles-ci étaient formulées sous la forme de demandes de compensation financière, d'exonération fiscale ou de concessions commerciales spéciales. Le ton particulièrement fâché de la pétition de 1414, cependant, a suscité une réponse exceptionnellement complète. Deux remèdes distincts, quoique liés, ont été proposés: un acte «contre les outrages à Tynedale et Hexham» et un autre acte «concernant les violations de la trêve».

Le premier statut donnait aux juges d'assises royaux le plein pouvoir d'interdire les suspects criminels dans les libertés du nord. Ces dispositions ont grandement réconforté les habitants du Nord, car elles ont placé ces territoires traditionnellement indépendants fermement dans le champ de la common law. Les libertés ont longtemps été des paradis pour les personnes sans loi de toute l'Angleterre, mais surtout des comtés frontaliers. Les criminels qui ont consorté avec les ennemis écossais du roi ont trouvé leur proximité et l'immunité légale des agents royaux qu'ils accordaient extrêmement utiles; en effet, il a été dit que s'y rendre «était aussi efficace que de fuir vers un pays étranger».


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