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Lèpre et peste à St Giles dans les champs

Lèpre et peste à St Giles dans les champs


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Par Rebecca Rideal

Dans une curieuse bizarrerie de l'histoire, l'épicentre de la Génial Peste de 1665 était également le siège du principal hôpital médiéval de Londres pour la lèpre. Pour des personnalités telles que Samuel Pepys, Nell Gwynn et Charles II, St Giles in the Fields était la plus grande paroisse extérieure de Londres. Proche des maisons de théâtre en plein essor de la capitale, c'était une banlieue sale, désorganisée et pauvre, composée de logements délabrés (un peu moins de 2000 ménages au total) et de rues étroites, contenant des auberges, des bordels, des bouchers, des horlogers, des libraires, des ceinturiers, des juges de paix. et la noblesse. Cosmopolite et fortement peuplée, en son centre se trouvait l'église paroissiale de St Giles in the Fields, reconstruite à la fin des années 1620 / début 1630 sur le site de l'original médiéval. Pour Pepys et ses contemporains, c'était un lieu devenu synonyme de peste et de la mort de dizaines de milliers de Londoniens. Pourtant, remontez le temps de cinq siècles et demi et la région était associée à une affliction très différente (bien que non moins dévastatrice).

En 1118, Londres et ses périphéries auraient été aussi étrangères à Samuel Pepys que son Londres le serait pour nous aujourd'hui. Pour commencer, l'Angleterre fonctionnait sous une branche entièrement différente du christianisme: le catholicisme. La population de Londres n'était que de 18000 habitants, l'abbaye de Westminster n'avait que cinquante ans, le pont de Londres était fait de bois, pas de pierre, et il restait encore plus de deux cents ans avant le premier cas officiel de peste en Angleterre. Plus important encore, pour notre histoire au moins, au début du XIIe siècle, l'espace qu'occupera plus tard la paroisse londonienne de St Giles in the Fields était une étendue verte de champs ouverts et d'air frais, bien à l'extérieur de la capitale. Le seul signe d’habitation provenait d’un hôpital nouvellement construit ou «léproserie», qui offrait un refuge aux personnes souffrant de «lèpre», loin des habitants de Londres. Nommé St Giles, d’après le saint patron des malades, c’était l’un des premiers hôpitaux de ce type en Angleterre et les archives suggèrent qu’il a été fondé par la reine d’Henri Ier, Mathilde.

Au moment de la fondation de l'hôpital, le mot `` lepra '' (du latin `` squameux '') était un terme fourre-tout utilisé pour décrire les personnes souffrant d'une gamme d'affections cutanées débilitantes, telles que l'eczéma, le psoriasis, le cancer de la peau et le cancer de la peau. ce que nous entendons maintenant être la lèpre, ou maladie de Hansen (d'après GH Armauer Hansen, l'homme qui a identifié la bactérie de la lèpre en 1873). Contrairement à la peste prémoderne, la lèpre n'était (et n'est) pas vraiment très contagieuse. On pense qu'il se propage par contact rapproché répété avec la bouche ou les gouttelettes nasales d'une personne infectée. Une fois contractés, les symptômes de la lèpre peuvent prendre de nombreuses années à se développer et comprennent (d): plaies cutanées défigurantes, lésions nerveuses des bras, des jambes et d'autres extrémités, nez affaissé, lésions, voix endommagée et cécité (sans parler de l'impact inconnaissable une telle affliction aurait sur le bien-être mental d'une personne). Une maladie chronique plutôt qu'une maladie terminale, des complications dues à des membres endommagés, des infections, etc. peuvent s'avérer mortelles.

La lèpre était présente en Angleterre depuis au moins le quatrième siècle. Mais c'est au cours d'une période de forte croissance démographique en Europe occidentale, de 1100 à 1400 environ, qu'elle est devenue une caractéristique endémique de la vie. Il existe des preuves suggérant que cette augmentation pourrait être liée à la plus grande circulation des personnes pendant les croisades. Quelle que soit la cause, les malades venaient de tous les horizons - pour chaque Robert the Bruce et Bishop de Londres, il y avait un marchand de la ville et un pauvre voyageur. Bien que l'ampleur de la maladie soit difficile à évaluer, le moine bénédictin, Matthieu Paris, a estimé qu'il y avait 19 000 léproseries à travers l'Europe en 1200, dont 100 en Angleterre. Les recherches modernes de Carole Rawcliffe ont établi le nombre à 300 (au moins) entre 1100 et 1350. Surtout, malgré la construction d'hôpitaux spécifiques à la lèpre, pendant la majeure partie de la période médiévale, la lèpre n'était pas considérée comme une maladie qui pourrait être 'attrapé'.

En plus d'être l'une des plus anciennes d'Angleterre, St Giles a également été la première léproserie associée à Londres. La capitale se développerait pour en avoir plusieurs autres: St James (pour les femmes célibataires) et Les Loke en étant deux exemples notables. Ce que tous ces instituts avaient en commun était la géographie. Conformément aux traditions reconnues, ils étaient situés juste à l'extérieur de la ville, sur les principaux itinéraires de voyage. St Giles était positionné sur la route principale vers Londres depuis l'ouest. Il était assis sur huit acres de terres de la Couronne et se composait d'un oratoire, de bureaux et d'une chapelle, avec des terres agricoles contenant des porcs, des bœufs, des chevaux et des vaches. Les quatorze patients de l’hôpital étaient pris en charge par des moines et initialement soutenus par des dons caritatifs de la paroisse londonienne de Queenhithe.

Etroitement lié à la couronne, en 1299, Edward I a ordonné que l'hôpital soit placé sous la juridiction de l'Ordre de Saint-Lazare, une décision qui a provoqué un certain nombre de plaintes sur la façon dont l'hôpital était administré. Néanmoins, à mesure que Londres se développait et que l'hôpital devenait plus établi, deux fonctionnaires ont été nommés par le maire et les échevins de Londres pour gérer les revenus et la responsabilité du financement de l'hôpital a été étendue à tous les citoyens de Londres. À son apogée, le loyer collecté par Londres pour l'hôpital de St Giles s'élevait à 80 £ par an. Pourtant, ce n’était pas seulement de l’argent fourni par les citoyens de Londres, pendant le règne d’Édouard III, il était stipulé que les patients de St Giles devaient provenir de la ville de Londres. Ce n'est que s'il n'y avait pas assez de malades dans la capitale, que l'hôpital pouvait ouvrir ses portes pour accueillir des patients du comté de Middlesex.

Jusque dans les années 1970 et 1980, il était presque considéré comme acquis que les personnes souffrant de la lèpre à l'époque médiévale étaient craintes et rejetées de la société, leur affliction étant directement liée au péché. On pensait que les lépreux avaient eu un contact physique minime avec le monde extérieur et que ceux qui se trouvaient à l'extérieur des hôpitaux étaient redoutés - des images de l'époque montrent des lépreux portant des cloches apparemment dans le but d'avertir les personnes en bonne santé qu'elles approchaient. Le moine, Matthew Paris, a écrit que les personnes vivant à l'extérieur des léproseries n'avaient pas le droit d'entrer dans les espaces publics tels que les auberges et les églises et n'avaient pas le droit de manger, de se baigner ou même de marcher à proximité de personnes en bonne santé. En effet, Edward I a publié un décret en 1346 expulsant les malades de la lèpre des limites de la ville.

Plus récemment, des travaux d'historiens tels que Elma Brenner, Timothy Miller, Rachel Smith-Savage et Carole Rawcliffe, a brossé un tableau plus nuancé de lèpre médiévale. Loin d'être ostracisés, leurs recherches ont révélé que les personnes atteintes de la maladie étaient souvent l'objet d'une profonde sympathie et d'une charité substantielle, car on pensait qu'elles avaient été spécialement sélectionnées par Dieu pour le salut. Grâce à leurs terribles souffrances, on croyait que les personnes atteintes de la lèpre enduraient le purgatoire sur terre et iraient donc directement au ciel. En tant que tels, les hôpitaux axés sur les soins spirituels et physiques - avec la prière et le culte, les patients pouvaient s'aventurer à l'extérieur et participer au jardinage et autres.

De plus, Rawcliffe a fait valoir que l’emplacement des léproseries n’avait pas grand-chose à voir avec un isolement unique (les hôpitaux généraux étaient également situés en dehors de la ville proprement dite). Les léproseries étaient plutôt placées en dehors des villes comme points de repère; manifestations physiques de la richesse civique, de la dévotion religieuse et de la charité humaine. Comme l’affirment Miller et Smith-Savage, les historiens ont depuis longtemps: «[…] déformé la réponse du christianisme médiéval à la lèpre comme une tentative de punir les victimes de la maladie plutôt que de les aider dans leurs souffrances». Brenner va plus loin en affirmant que des dons caritatifs ont été donnés pour «soutenir les lépreux dans une vocation religieuse», mais que les prières de ceux qui souffrent de la lèpre ont été perçues comme ayant une plus grande valeur religieuse et pourraient être «particulièrement efficaces pour apporter le salut du donateur». L'un des nombreux exemples de cela est Roger, l'archevêque d'York, qui a donné trois cents marques d'argent à distribuer 'parmi les lépreux, les aveugles, les boiteux, les muets et le reste des nécessiteux, et dans la réparation d'églises et de ponts, pour le salut de son âme ». Ce n'est qu'au XIVe siècle que les attitudes à l'égard de la lèpre ont changé.

Et c'est là que nous bouclons la boucle. L'arrivée de La mort noire en 1348, et sa nature indéniablement contagieuse, a fait craindre - pour la première fois - que la lèpre pourrait également se propager par miasme (l'idée galénique de «mauvais air»). L’ampleur sans précédent des décès provoqués par la peste a eu un impact considérable sur les attitudes à l’égard de la lèpre et de la maladie en général. Heureusement, la lèpre a commencé à mourir au cours du XIVe siècle, dont la cause est encore débattue. Par la Réforme, il avait pratiquement disparu en Angleterre. De nombreuses anciennes léproseries se sont transformées en hôpitaux plus généraux pour les malades ou ont été vendues après la dissolution des monastères. St Giles ne faisait pas exception: ses bâtiments (à l'exception de l'église) ont été donnés à John Dudley, Lord Lisle (plus tard duc de Northumberland) par Henry VIII. En 1542, un cimetière fut annexé à l'église qui fut suivi par la nomination, en 1547, du premier recteur de la paroisse. Alors que Londres se gonflait, le village de St Giles grandissait en tandem et devenait la paroisse de St Giles in the Fields. En 1665, il s'était transformé en une banlieue londonienne surpeuplée, connue pour sa pauvreté et sa criminalité, et le lieu de sépulture de plus de trois mille victimes de la peste.

Écrivant sur `` Infection épidémique '' en 1665, un Richard Braithwaite (né en 1588, 29 ans après le dernier cas de lèpre à Londres) a démontré le lien étroit entre la lèpre et la peste dans l'imaginaire public, en comparant la pratique de l'écriture '' Lord Have Mercy 'aux portes des victimes de la peste pour: «Que le lépreux de l’ancienne loi proclamait sa dangereuse infection, en criant, je suis impur, je suis impur…»

Rebecca Rideal est historienne, productrice de télévision et auteure de 1666: Peste, guerre et feu de l'enfer Elle a contribué à des documentaires tels que Bloody Tales of the Tower, Adventurer’s Guide to Britain, Jack the Ripper: Killer Revealed, Escape from a Nazi Death Camp et la série primée aux trois Emmy Awards, First Life de David Attenborough. Elle dirige le magazine en ligne La chambre forte de l'histoire et étudie pour un doctorat sur la restauration de Londres à l'University College de Londres.

Suivez Rebecca sur Twitter: @RebeccaRideal


Voir la vidéo: La lèpre: quels sont les traitements? (Juin 2022).


Commentaires:

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