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Critiques de livres: Medieval Studies and the Ghost Stories of M. R. James / Four Ghost Stories

Critiques de livres: Medieval Studies and the Ghost Stories of M. R. James / Four Ghost Stories


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Patrick J. Murphy, Études médiévales et histoires de fantômes de M. James (Penn State University Press, 2017); et M. James, Quatre histoires de fantômes (Penn State University Press, 2017).

Évalué par Scott G. Bruce

Montague Rhodes James (1862-1936) était un érudit des manuscrits médiévaux, qui a servi comme directeur du Fitzwilliam Museum à Cambridge (1893-1908), comme prévôt du King's College à l'Université de Cambridge (1905-1918), et par la suite comme prévôt d'Eton College (1918-1936), où il avait été étudiant dans sa jeunesse. Les historiens médiévaux connaissent James principalement comme le compilateur de nombreux catalogues de manuscrits de Cambridge et comme le traducteur des apocryphes du Nouveau Testament, mais il était également l'auteur de plusieurs recueils d'histoires de fantômes, à commencer par Histoires de fantômes d'un antiquaire (1904), Plus d'histoires de fantômes d'un antiquaire (1911), Un fantôme mince et autres (1919), et Un avertissement aux histoires curieuses et autres fantômes (1925).

Ces contes ont commencé comme des divertissements au coin du feu, lus à haute voix à un groupe d'amis et de collègues à Noël, mais ils lui ont valu une renommée et une admiration internationales. Dans son essai influent «Supernatural Horror in Literature» (1927), H. P. Lovecraft a salué James comme «un fictionnaliste littéraire étrange du tout premier rang». Ce n’est un secret pour personne que l’intérêt de James pour les histoires de fantômes était une extension directe de ses recherches universitaires. Sa représentation de fantômes, à la fois corporelle et insignifiante, s'est fortement inspirée du rendu des morts de retour dans des histoires de fantômes de la fin du Moyen Âge de l'abbaye de Byland, que James a transcrite à partir d'un manuscrit du XVe siècle et publié sous le titre «Twelve Medieval Ghost-Stories», dans La revue historique anglaise (1922).

Dans ce livre, Patrick Murphy propose la première étude complète des histoires de fantômes de James comme «des récits qui s'inspirent explicitement et de manière complexe du sujet même de son expertise académique» (p. 18). Mais le livre a moins à voir avec les résonances médiévales authentiques dans la fiction de James qu'avec les manifestations de la propre anxiété professionnelle de James telle qu'il les a exprimées dans ses œuvres de fiction étranges. Murphy situe James dans le contexte d'une révolution dans la spécialisation scientifique lorsque les antiquaires polymathes victoriens ont perdu du terrain au profit de classiques, d'archéologues et d'historiens. Les histoires de fantômes de James mettaient souvent en vedette des personnages dont les enquêtes amateurs leur causent des ennuis avec des forces étranges. «Les angoisses de l'amateurisme» (p. 185) hantent ces protagonistes presque aussi profondément que les fantômes que leur manque même d'expertise les amène à rencontrer. Il y a des avertissements implicites dans les histoires de fantômes de James, soutient Murphy, au sujet des dangers d’une enquête non initiée dans des domaines de connaissances spécialisées.

En complément de la monographie de Murphy, la Penn State University Press a publié une petite brochure réimprimant quatre des histoires de fantômes les plus connues de James: «Oh Whistle, and I'll Come to You, My Lad», «An Episode in Cathedral History »,« Casting the Runes »et« The Diary of Mr. Poynter ». Ce petit livre par ailleurs beau souffre de quelques modifications bâclées. L'exemple le plus flagrant concerne ses images. Il reproduit avec une clarté admirable quatre illustrations en noir et blanc des contes originaux de James par James McBryde, mais l'image accompagnant «Le Journal de M. Poynter» appartient en fait à l'histoire «Le Scrap-Book de Canon Alberic», qui n'est pas incluse dans ce livre. collection. Bien qu’un achat pratique en tant que compagnon du livre de Murphy, ce volume élancé n’offre pas la même valeur que les deux collections de poche plus lourdes des contes spectraux complets de James publiés par Penguin Classics sous les titres Count Magus et autres histoires de fantômes et La maison de poupée hantée et autres histoires de fantômes.

Scott G. Bruce enseigne l'histoire médiévale à l'Université Fordham dans le Bronx, New York. Il est l'éditeur de The Penguin Book of the Undead: Quinze cent ans de rencontres surnaturelles (Penguin Classics, 2016).


Voir la vidéo: M R James: his mind and techniques of ghost story writing (Mai 2022).