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Comment était l'agriculture dans l'Islande médiévale?

Comment était l'agriculture dans l'Islande médiévale?

Par Beth Rogers

Une ferme à vous, c'est mieux, même si elle est petite,
Tout le monde est quelqu'un à la maison;
bien qu'il ait deux chèvres et une chambre au toit de brindilles,
c'est toujours mieux que la mendicité. - Hávámál, strophe 36

Les fermes islandaises sont depuis longtemps l'épine dorsale de la vie sur l'île de l'Atlantique Nord. Sans l'agriculture et le bétail - principalement des chèvres, des moutons et des bovins - qui permettaient aux Islandais de survivre, traverser les hivers de la période médiévale était vraiment une sombre perspective.

En fait, dans le livre de 1985 Climat et histoire, Le chapitre de Thomas H. McGovern, «L’économie de l’extinction au Groenland nordique», nous dit que les fermes nordiques étaient étroitement associées aux basses terres des fjords intérieurs et aux communautés florales relativement luxuriantes que ces biomes soutenaient. De grandes étables bien construites et des granges à foin indiquent tous que trouver de bons pâturages pour un troupeau de bovins, de moutons et de chèvres était le facteur déterminant de l'emplacement des fermes nordiques.

Ceci est même soutenu par des sagas islandaises, écrites aux XIIe et XIIIe siècles et concernant la vie quotidienne des Islandais médiévaux. Au chapitre 29 de Saga Egils, les vastes propriétés foncières du père du héros, Skallagrim, sont décrites:

Lorsque le troupeau de Skallagrim a augmenté en nombre, ils ont été autorisés à parcourir les pâturages de montagne pendant tout l'été. Remarquant à quel point les animaux étaient meilleurs et plus gros qui allaient sur la bruyère, et aussi que les moutons qui ne pouvaient pas être abattus pour l'hiver survivaient dans les vallées de la montagne, il fit construire une ferme près de la montagne, et s'enfuit de là où ses moutons ont été gardés… De cette façon, Skalla-Grim a mis sa vie sur plusieurs bases.

Les découvertes archéologiques partout en Islande semblent étayer l’avis de l’histoire selon lequel on devrait investir dans un large éventail de stratégies pour nourrir sa famille, ainsi que la richesse et le statut social de ses biens. En plus de l'élevage sous forme de bovins, de porcs, de moutons et de chèvres, les restes de nombreux oiseaux de mer, les œufs d'oiseaux, les morses et même un grand auroch - un seul - et bien sûr les os de poisson, les restes de phoques et de baleines attendus sont trouvé sur des sites partout en Islande. Ces tentatives de diversification sont devenues encore plus critiques alors que le petit âge glaciaire a balayé le monde entre le début de 1200 environ, créant un climat plus froid, plus sec et plus venteux dans l'ensemble.

En 1300, les habitants de l'Europe du Nord ne pouvaient plus dépendre des étés chauds et la saison de croissance de la vie végétale devenait encore plus courte. Ainsi, poisson séché au beurre est devenu un substitut à leur pain quotidien, et les produits laitiers devint à la mode sur la plupart des tables, car c'était l'une des rares sources abondantes et fiables de graisses et de protéines pour un Viking affamé. Une autre raison pour laquelle le lait était délicieux et nutritif pour les Scandinaves médiévaux était qu'il pouvait contrecarrer les effets du scorbut, ou de la carence en vitamine C, provoqués par les longues semaines ou mois d'obscurité hivernale (le lait de brebis est particulièrement riche en vitamine C, suivi de celui de chèvre. lait, alors que le lait de vache n'en a pas du tout).

Dans l'article de 1997 «Raiding the Landscape: Human Impact in the Scandinavian North Atlantic», Thomas Amorosi et al. discuter des dommages que le bétail pourrait causer à la terre: «Les bovins et les chèvres pourraient dépouiller les arbres nains des feuilles et de l'écorce, les porcs déchiraient efficacement les racines, et le pâturage successif d'une forêt subarctique par des chevaux, des bovins et des moutons pourrait rapidement faire reculer les forêts et empêcher leur régénération. Ensemble, disent les auteurs, ces animaux ont créé un «ensemble de colonies» qui a détruit le paysage de l'Islande au bulldozer, le transformant d'un paysage varié de forêts de bouleaux en vastes prairies vulnérables à l'érosion grâce à ces vents de la période glaciaire, qui ne conviennent qu'aux troupeaux domestiques au sein d'un quelques centaines d'années de la colonie d'origine ca. 870 AD. L'une des principales raisons pour lesquelles les peuples nordiques ont continué de s'étendre dans les îles de l'Atlantique Nord et au Groenland était leur besoin de vastes pâturages - bien que leurs tentatives de reproduire les traditions d'élevage de la Norvège et du Danemark au Groenland soient l'une des principales les raisons de l'échec et de l'abandon éventuel de la colonie.

C'est l'une des raisons pour lesquelles de nombreuses sagas parlent également de héros et de riches propriétaires fonciers se rendant en Norvège pour demander du bois, généralement pour construire une église - il y avait très peu de choses à trouver en Islande, car le sud de l'Islande se trouve dans la zone climatique boréale, tandis que le nord L'Islande est dans le bas Arctique. Une fois que les colons ont abattu les arbres pour construire les premières maisons, dépendances, clôtures et les byres très importants pour abriter leurs animaux en Islande, ils ont été surpris de voir que les arbres ne repoussaient pas aussi rapidement et aussi sûrement qu'eux. en Norvège, en Suède et au Danemark.

Les maisons des fermes islandaises

Ces maisons sont familières à quiconque a regardé un épisode de Vikings ou du pop-corn grignoté à travers les fanfaronnades d'Antonio Banderas Le 13e guerrier: la maison longue, une partie de la vie scandinave sous une forme ou une autre depuis l'âge du bronze. Pour ce type de bâtiment, un certain nombre de poteaux, mis par paires, soutenaient le toit au lieu des murs. Les poteaux étaient en bois, mais les murs et le toit pouvaient être faits de tout ce qui était le plus disponible dans une région donnée, comme la paille, le gazon ou le bois. Dans le cas de l'Islande, cela signifiait beaucoup maisons en gazon construit à l'époque médiévale, le bois revenant au début de la période moderne. Comme nous le dit Jan-Henrik Fallgren dans le chapitre «Ferme et village à l'ère viking» de Le monde viking, les maisons pouvaient être séparées en un certain nombre de pièces différentes, chacune ayant des fonctions différentes. Plus les maisons sont longues, qui mesurent généralement entre 5 et 50 mètres de long, plus il y a de pièces et de fonctions à l'intérieur. Ces maisons multifonctionnelles pourraient contenir une écurie, une cuisine, des débarras, des pièces pour se divertir et pour vivre.

Les plus petites exploitations ne comptaient que deux ou trois bâtiments. Celles-ci consistaient généralement en un bâtiment principal, qui abritait une zone d'habitation avec ou sans écurie, et un ou deux bâtiments secondaires - souvent une écurie ou pour le stockage. Pour conserver l'espace et la chaleur vitale qu'un troupeau d'animaux pourrait générer, l'étable a été creusée sous les quartiers d'habitation de nombreuses maisons longues islandaises afin que toute la famille - animaux compris - puisse essayer de ne pas geler ensemble en hiver. Parfois, il y avait aussi une ou deux maisons souterraines - de petits bâtiments partiellement creusés, qui servaient d'ateliers. Les plus grandes fermes comptaient entre cinq et sept bâtiments. Le bâtiment principal était beaucoup plus grand que celui des petites fermes, et le nombre de bâtiments de stockage, d'étables et d'ateliers pouvait être considérable.

Les plus proches de la maison se trouvaient des enclos de foin, qui étaient du fourrage précieux à utiliser en hiver pour nourrir les animaux. Il était proche de la maison pour que vous puissiez garder un œil sur vos fournitures et bien les entretenir. En dehors des champs de foin, protégés des animaux affamés, des intempéries et des voleurs par les murs, il y avait les animaux qui demandaient le plus de soins: le bétail. Si la ferme était assez riche pour avoir du bétail (quelque chose qui est tombé de la mode tout au long de la période médiévale car les moutons étaient plus faciles à entretenir), ils avaient besoin d'être traites souvent, bien nourris et soignés avec diligence. Les brebis laitières, qui exigeaient moins de soins mais étaient toujours vitales pour les besoins de la famille, étaient également au pâturage relativement à proximité. En général, une famille avec un grand troupeau de moutons ou de chèvres laissait leurs animaux errer où ils voulaient à la recherche de nourriture en été. Les femmes ou les hommes chargés de la traite se rendaient ensuite au sel, ou à l'alpage, généralement équipé d'un petit chalet ou d'un hangar de traite, pour effectuer leur travail. Ils feraient ce voyage dans les pâturages extérieurs aussi souvent que nécessaire jusqu'à ce qu'il soit temps de ramener les animaux pour le long et froid hiver.

La vie à la ferme en Islande est aujourd'hui la même à bien des égards, bien que la grange ait déménagé de sous la maison et que l'équipement agricole moderne ait facilité la culture du foin en grandes quantités. En particulier, les agriculteurs sont fiers de dire que l'agneau islandais a erré librement dans les collines et les montagnes d'Islande depuis que les colons vikings ont amené des moutons dans le pays. Cependant, à l'ère moderne, l'Islande est confrontée à des difficultés avec sa longue tradition d'élevage de moutons. Tel que rapporté par Paul Fontaine dans La vigne de Reykjavík, l’agneau ne sera peut-être plus l’une des principales exportations islandaises. Après 1000 ans d'agriculture et de soins à leurs troupeaux, les Islandais ont peut-être développé un goût pour quelque chose de différent.

Beth Rogers est doctorante à l'Université d'Islande, où elle travaille sur l'importance culturelle des produits laitiers au Moyen Âge. Vous pouvez la suivre sur Twitter@BLRFoodHistory

Image du haut: Þjóðveldisbærinn Viking Longhouse en Islande - photo de Thomas Ormston / Flickr


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