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Pourquoi la Charte de la forêt était importante pour l'Angleterre médiévale

Pourquoi la Charte de la forêt était importante pour l'Angleterre médiévale

Par Timothy R. Jones

Le 6 novembre 1217, un document a été validé à la cathédrale Saint-Paul de Londres. Le contenu est souvent négligé par le document qu'il applique, la Magna Carta, et il est rarement cité autant que son illustre prédécesseur, bien que les deux soient presque toujours cités et affichés ensemble. En effet, ensemble, ils racontent l'histoire des conflits combattus et de la liberté acquise. Le document est la Charte de la forêt - «Carta Foresta» - et s’il n’a peut-être pas la reconnaissance qu’elle mérite, il a été la première expression majeure des décisions de la Magna Carta dans un sens pratique.

La définition normande de la forêt s'étendait au-delà des zones boisées et était utilisée pour décrire toute zone rurale contenant des ressources naturelles utiles telles que le bois ou la tourbe, ou où résidaient des animaux fournissant du gibier pour le sport et de la viande pour les tables aristocratiques. Ces espaces sont souvent clos et deviennent la propriété exclusive de la famille royale angevine. Cet état de choses était le résultat d'une perversion des lois forestières normandes qui avaient été importées par Guillaume le Conquérant et appliquées à son nouveau royaume d'Angleterre en 1066.

À la suite de la mort du conquérant en 1087, son fils Guillaume II (1087-1100) avait étendu les «parcs royaux», comme les forêts devenaient connues, et instauré des peines sévères pour quiconque s’immisçait dans ses forêts nouvellement fermées. Toute personne surprise en train de braconner le cerf du roi ou d’abattre un arbre pour le bois de chauffage peut s’attendre à l’amputation d’un membre comme meilleur scénario, et à l’exécution comme un autre résultat probable. L’arrangement de Guillaume II a existé en grande partie inchangé sous les règnes de ses successeurs et n’a augmenté que sous Richard I (1089-1099), qui avait besoin de toutes les ressources qu’il pouvait rassembler pour son besoin persistant de croisade. Son frère John (1199-1216), a continué cet héritage par un penchant pour l'administration de la justice du roi, un désir impérieux de contrôler les ressources de la nation pour son propre profit, et un besoin général d'opérer par dépit extrême.

Le style de leadership abrasif de John l'a mis en conflit avec son baron, qui a exigé leurs libertés et une libération de la surveillance royale totale dans ce qui est finalement devenu les exigences de la Magna Carta. La mort de Jean l’année suivante a placé son fils de neuf ans en tant que roi Henri III à la tête d’un royaume instable, qui réconcilia violemment l’idée d’une monarchie centrale forte avec celle des privilèges aristocratiques et des droits de l’individu. Le roi Henry a eu la chance d'avoir comme conseiller le formidablement fidèle et pragmatique Guillaume le Maréchal, un diplomate chevronné qui se consacrait à la préservation du royaume et de la monarchie. À la demande du Marshall et de celle d’autres conseillers, Henry a reconnu que le monarque devait être vu comme rompant avec la tradition absolutiste de ses ancêtres s’il souhaitait éviter une nouvelle rébellion des nobles mécontents. La transition de la domination royale de tous les aspects de la vie vers un royaume dans lequel les droits individuels étaient protégés nécessitait une concession du monarque qui signalait que l'ancien système devait être corrigé avec les nouveaux idéaux de la Magna Carta enchâssés au cœur d'un nouveau système.

C'est dans ce contexte que la Charte de la forêt a été validée comme un texte législatif qui complimentait les décisions de la Magna Carta et le démontrait en induisant de réels changements pratiques qui seraient instantanément visibles pour la nation. Alors qu'auparavant, entrer et sortir d'un parc forestier royal aurait vu une personne mutilée ou tuée en toute impunité, ils étaient désormais soumis à de nouveaux tribunaux «Verderers», qui traitaient des questions d'intrusion et de braconnage. De manière significative, ces tribunaux n'avaient pas le pouvoir de mutiler ou d'éteindre la vie d'une manière aussi arbitraire que leurs prédécesseurs royaux. Au lieu de cela, ils ont accédé à l'acte et pouvaient imposer une amende reflétant la gravité du crime.

La charte avait également pour effet de restreindre la superficie de terres que la monarchie pouvait englober et avoir un contrôle exclusif à tout moment. À l'apogée de la domination royale à la fin du XIIe siècle, près d'un tiers de la terre d'Angleterre a été désignée forêt royale et l'accès du peuple a été refusé. La signification de ceci pour l'Angleterre médiévale dans les années immédiatement après la Magna Carta est qu'elle constituait une expression très publique de contrition de la part du roi.

Il a également montré une reconnaissance et une volonté de travailler avec les principes adoptés par les barons contre le roi Jean. Alors que la Magna Carta avait donné une plate-forme aux idéaux éloquents entourant la liberté et les droits, il est probable que cela ait eu peu ou pas d'impact sur la vie des paysans, sans propriété à perdre ni courtage pour faire respecter leurs nouvelles libertés. La Charte forestière a abordé cette question en appliquant la Magna Carta d'une manière pratique qui était palpable et visible pour la grande majorité des citoyens anglais. On a vu que les rois Angevins s'inclinaient devant la connaissance des droits de leurs citoyens et modifiaient leurs politiques en conséquence. C'était une pièce maîtresse qui offrait un changement physique et qui ne cachait pas qu'elle tirait son autorité de la Magna Carta. C'est un témoignage du succès du document et de son importance perçue par la classe dirigeante que lorsque la Magna Carta a été rééditée en 1225, la Charte de la forêt a également été reconfirmée par Henry, avec des changements minimes dans la formulation. Telle était l'importance accordée à cette première partie de la législature dans une Angleterre post-Magna Carta.

La relation de travail entre la Magna Carta et la Charte de la forêt est également évidente dans les références les unes aux autres trouvées dans les rééditions et la réécriture de chaque document dans les années entourant la rébellion du baron de 1215. En 1217, l'année que la charte forestière a été adoptée, la Magna Carta a été réédité par Henry dans une tentative de pacifier tout mécontentement baronnial restant. La nouvelle version était similaire à la précédente, avec l’ajout à la clause 20 de «aucune berge ne doit être préservée» à l’exception de celles établies sous le règne d’Henri II (1154-1189). Cela montre clairement que les conseillers du roi avaient décidé qu’une législation pour appliquer la Magna Carta était nécessaire et que les questions entourant la foresterie étaient un canal idéal pour démontrer le nouvel ordre.

Ce nouvel ajout à la Magna Carta reflète clairement le succès de la charte forestière, car il approfondit la position de l'ancienne Magna Carta de l'année précédente, qui n'a supprimé que les zones forestières royales établies par le roi Jean depuis 1199. Encore une fois, il est clair que le gouvernement était conscient de la parité entre l'idéal de la Magna Carta et son applicabilité à la situation forestière du pays et que la Charte forestière lui servait de remède. Henry essayait d'être vu comme essayant d'étendre les libertés accordées et affichant une connaissance que les actions de ses prédécesseurs avaient été préjudiciables au peuple d'Angleterre. C'était un message clair à ceux qui s'opposaient à son père et pouvaient bien s'opposer à lui, en ce qu'il déclarait qu'il n'opérerait pas de la manière impopulaire favorisée par son père et qu'ils n'auraient aucune raison de prendre les armes contre lui. Au lieu de cela, il signalait qu'il était ouvert à un système par lequel le roi et ses nobles pourraient travailler sur une base respectueuse qui n'entraînerait pas d'effusion de sang de part et d'autre.

Timothy R. Jones est un étudiant diplômé en études médiévales à l'Université de Lincoln.


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