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Des chercheurs découvrent des preuves d'une maladie tropicale atteignant l'Europe du Nord médiévale

Des chercheurs découvrent des preuves d'une maladie tropicale atteignant l'Europe du Nord médiévale

La peste était courante à l'époque médiévale, donc trouver ses victimes dans un cimetière lituanien du XVe siècle n'était pas une surprise. Cependant, la découverte d'une femme atteinte d'une deuxième maladie, le pian - un proche parent de la syphilis moderne que l'on ne trouve aujourd'hui que dans les régions tropicales - était quelque chose que les chercheurs ne s'attendaient pas. Les résultats de l’étude actuelle changent les perspectives sur l’histoire évolutive d’une famille de maladies considérée comme hors de portée pour l’étude de l’ADN ancien.

Les enterrements de masse sont des vestiges courants des nombreuses épidémies de peste qui ont ravagé l'Europe médiévale. Un certain nombre de ces cimetières sont bien documentés dans des sources historiques, mais l'emplacement de la plupart de ces cimetières et les victimes qu'ils contiennent ont été perdus au fil du temps. À Vilnius, en Lituanie, un de ces cimetières a été découvert de manière typique: découverte accidentelle lors d'un projet de construction de ville de routine.

Une nouvelle étude publiée dans la revueRapports scientifiques détaille les résultats des analyses génomiques sur ces squelettes médiévaux, avec des implications importantes pour l'histoire de la syphilis en Europe.

Juste un autre puits de peste?

«Les informations historiques sur ce cimetière de Vilnius ne sont pas disponibles, mais le contexte de l'inhumation, ainsi que son emplacement en dehors des limites de la ville médiévale, indiquaient une peste ou une autre épidémie majeure de maladie infectieuse», commente Rimantas Jankauskas, professeur à la Faculté de médecine, Université de Vilnius. «Pour être certain, nous avions besoin d'une confirmation par l'analyse ADN.»

Kirsten Bos, chef de groupe pour la paléopathologie moléculaire à l'Institut Max Planck pour la science de l'histoire humaine (MPI-SHH) à Jena, en Allemagne, est fréquemment contactée par des archéologues qui demandent de telles analyses.

«La peste était une maladie courante à l'époque, et les informations que nous tirons de tous les anciens travaux ADN peuvent nous en dire long sur la façon dont elle se propageait», explique Bos, spécialiste de la récupération de l'ADN de pathogènes anciens qui a dirigé l'étude actuelle.

Au sein de l’équipe de Bos, la doctorante Karen Giffin a entrepris une analyse ADN des victimes putatives de la peste et a rapidement identifié l’ADN de l’agent pathogène dans les dents de plusieurs personnes.

«J'étais heureux de les avoir identifiés comme victimes de la peste médiévale», dit Giffin, «mais nous voulions voir si les nouvelles techniques que nous développions dans la détection moléculaire des pathogènes pouvaient nous permettre d'en savoir plus sur la santé de cette population. "

Plus qu'une simple peste

«La méthode typique de détection des agents pathogènes dans les os archéologiques nécessite que vous ayez une idée de ce que vous recherchez», explique Alexander Herbig, chef du groupe Computational Pathogenomics au MPI-SHH. «Dans ce cas, nous avons appliqué une approche relativement nouvelle de criblage d'ADN sans hypothèse pour rechercher d'autres agents pathogènes que nous pourrions être en mesure d'identifier au niveau moléculaire.»

Ce processus a révélé un deuxième secret du cimetière du 15ème siècle. L'une des quatre victimes de la peste, une jeune femme, a également montré un faible signal de quelque chose qui semblait lié à la syphilis moderne.

«C'était impressionnant de trouver des traces d'une telle maladie dans un squelette historique parce que leur préservation moléculaire dans l'os ancien est connue pour être problématique», commente Bos.

Les maladies de la famille de la syphilis, connues sous le nom de maladies tréponémiques, sont supposées avoir une longue histoire chez les humains, bien que leur histoire déduite en Europe soit chargée de controverses. L’opinion dominante est que la première épidémie de syphilis en Europe a coïncidé avec le siège de Naples par Charles VIII en 1495, où une maladie débilitante a éclaté parmi son infanterie et s'est rapidement répandue dans toute l’Europe. Étant donné que cette épidémie s'est produite juste après le retour de Columbus et de son équipage de leur premier voyage transatlantique, la plupart des participants pensent que la syphilis était un nouveau venu en Europe, originaire du Nouveau Monde. Mais le soutien augmente pour une théorie différente. Un nombre croissant de spécialistes de la pathologie osseuse estiment avoir correctement identifié des exemples de syphilis pré-1493 en Europe, ce qui a déclenché des débats en cours sur les modèles de son évolution.

«Nous avons pu reconstruire un génome remarquablement bien conservé qui, à notre grande surprise, s'inscrivait dans la diversité du pian moderne», commente Giffin. Le pian est une maladie tréponémique moins connue principalement de la peau qui affecte à la fois les humains et les autres primates dans les environnements chauds et tropicaux. «Le trouver dans le nord de l'Europe au milieu du XVe siècle était inattendu», ajoute-t-elle.

Le pian semble beaucoup plus jeune qu'on ne le pensait

Étant donné que le pian infecte à la fois les humains et les primates non humains, certains pensent qu'il s'agit d'une maladie très ancienne, ayant été avec les humains avant les migrations massives du Pléistocène qui nous ont répandus dans le monde entier.

«À notre grande surprise, le génome du pian que nous avons reconstruit n'était qu'à quelques pas génétiques de l'ancêtre de toutes les variétés de pian connues chez les humains et les primates non humains», explique Bos. «Compte tenu de l'âge de nos squelettes médiévaux, il semble que toutes les souches de pian que nous connaissons aujourd'hui sont apparues sur la scène il y a seulement environ 1000 ans.

«Cela a des implications importantes pour l'histoire de la maladie tréponémique en Europe», ajoute Bos. «Nous pouvons maintenant confirmer que le pian circulait dans l'Europe médiévale, et étant donné sa similitude avec la syphilis et son émergence récente, il est possible que le pian ait contribué d'une manière ou d'une autre à la fameuse épidémie de la fin du XVe au XVIe siècle que nous attribuons normalement uniquement à la syphilis.»

Une possibilité est que le pian est apparu chez les humains ou chez d'autres primates en Afrique de l'Ouest au cours du dernier millénaire et a fait son chemin vers l'Europe au milieu du XVe siècle. La présence européenne en Afrique de l'Ouest s'est accrue au XVe siècle, tout comme les délocalisations forcées d'Africains vers l'Europe à travers l'établissement de la traite transatlantique des esclaves. Ces activités auraient rapidement disséminé une nouvelle maladie hautement contagieuse comme le pian.

«L'énigme sur l'origine de la syphilis est toujours ouverte», dit Bos, «mais l'écologie de la maladie dans l'Europe médiévale est clairement plus complexe qu'on ne le pense.

L'article «Un génome tréponémique d'une victime historique de la peste soutient une émergence récente du pian et sa présence dans l'Europe du XVe siècle», paraît dans Rapports scientifiques. .


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