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Paysages en mutation: les infrastructures romaines au début du Moyen Âge

Paysages en mutation: les infrastructures romaines au début du Moyen Âge

Par Lucie Laumonier

Les Romains ont construit des bâtiments et des infrastructures dans toute l'Europe. Quel était le sort de ces sites au Moyen Âge?

L’effondrement de l’Empire romain d’Occident au Ve siècle a longtemps été considéré comme un tournant décisif dans l’histoire, une charnière entre le passé romain civilisé et l’ère «barbare» des soi-disant âges sombres. Une récente bourse d'études a réussi à remettre en question l'idée d'une chute brutale et d'un changement rapide des usages et des coutumes. L'Europe post-romaine montre des signes de continuité avec l'empire, que ce soit dans son organisation politique, sa stratification sociale ou sa culture, en association avec les traits allemands.

En parallèle, les découvertes archéologiques informent sur la manière dont les infrastructures et les bâtiments romains se sont transformés après la chute de l'empire. De l'abandon à la continuité et à la transformation, le sort des infrastructures romaines au début de l'Europe médiévale éclaire les différentes manières dont les populations se sont connectées au passé romain et ont adapté les vestiges architecturaux de l'Empire à leur nouveau contexte sociopolitique.

L'aperçu actuel de l'infrastructure romaine au début du Moyen Âge s'accompagne toutefois d'importantes variations géographiques. Dans le sud de l'Europe, plus proche du centre de l'Empire romain d'Occident, la continuité était plus répandue que dans les îles britanniques, où la romanisation avait été plus courte et moins profonde.

Abandon et désuétude

La chute de l'Empire romain et les migrations dites allemandes ont provoqué un mouvement de réinstallation et de réorganisation des communautés, attesté à différents degrés à travers l'Europe occidentale. En Angleterre et dans les régions septentrionales de l'Empire romain, son effondrement va de pair avec une dégradation de ses infrastructures, plus prononcée qu'en Europe du Sud.

Le quasi-abandon de Londres au cinquième siècle illustre cette tendance. Londinium a décliné rapidement au cours de ce siècle et est tombé en ruines. Les Saxons ont établi une colonie appelée Lundenwic à l'ouest des murs romains de Londres. Lundenwic était devenue une ville commerciale florissante au septième siècle.

En outre, sans État central et sans perception des impôts, l'entretien des bains publics, des aqueducs ou des amphithéâtres était impossible - et parfois indésirable. En Angleterre, par exemple, un grand amphithéâtre construit par les Romains à Chester, Cheshire, au premier siècle de notre ère, est tombé en désuétude à partir de la seconde moitié du quatrième siècle. Une fois que l'armée romaine a quitté Britannia, vers 410, la population locale a récupéré l'amphithéâtre pour réutiliser sa maçonnerie.

Dans le sud de la France, l'aqueduc de Nîmes était déjà gravement endommagé au quatrième siècle. Construit c. 40–50 CE, l'aqueduc transportait de l'eau sur 50 kilomètres jusqu'à Nîmes. Au début du VIe siècle, l’aqueduc ne fonctionnait plus et les dirigeants wisigoths de la ville ne l’ont pas réparé. Comme à Chester, la maçonnerie a été réutilisée pour construire des maisons dans les environs. Quelques pierres d'aqueduc ont servi à recouvrir les sarcophages trouvés dans l'un des cimetières de Nîmes.

L'abandon des infrastructures romaines à l'ouverture de l'ère médiévale résulte d'une série de phénomènes interconnectés. Les changements culturels ont alimenté la désaffection des amphithéâtres et des bains publics, peut-être perçus comme non pertinents dans le nouvel ordre de la société. De nouveaux modèles de peuplement signifiaient un grand exode urbain; les gens ont quitté les villes pour des communautés plus petites et les infrastructures urbaines se sont rapidement dégradées. Enfin, il n’existait pas d’État central capable de coordonner les travaux d’entretien et les réparations.

Continuité

Malgré les facteurs ci-dessus, les preuves de continuité dans l'utilisation des infrastructures romaines et dans les établissements humains abondent. Cela est particulièrement vrai en Italie et dans le sud de la Gaule, plus près du cœur de l'ancien Empire, mais l'Angleterre fournit de nombreuses preuves de cette tendance. La ville de Newcastle, par exemple, a probablement été fondée par les Romains et est restée sédentaire jusqu'à nos jours.

La continuité des colonies est particulièrement visible dans le nord de l'Italie, où les trois quarts des villes romaines existent encore aujourd'hui. Alors que leur population a considérablement diminué au début de la période médiévale, ces colonies n'ont pas été abandonnées et ont de nouveau prospéré au plus fort du Moyen Âge.

Même Londres a connu une réinstallation après une période de désaffectation. Au IXe siècle, à la suite des attaques dévastatrices des Vikings, le roi Alfred le Grand a ordonné à la population lundenwic de déménager dans l'ancienne ville romaine, dont les murs ont été restaurés. De là, l'ancienne ville romaine portait le nom de Lundenburgh.

En Italie, les conquêtes de l'empereur byzantin Justinien au VIe siècle sont en grande partie chargées d'assurer la continuité des usages, ainsi que l'entretien des infrastructures. Les murs impériaux de Rome, par exemple, ont subi plusieurs restaurations depuis la reconquête de Justinien jusqu'au IXe siècle. À cette époque, le trésor pontifical était celui qui finançait les travaux d’entretien des murs de la ville.

Les aqueducs de Rome ont connu un sort similaire. Endommagés par les guerres gothiques, ils ont été réparés après la conquête de Justinien. Bien que des sources suggèrent qu’ils ne fonctionnaient que par intermittence, les papes du début du Moyen Âge ont procédé à des réparations majeures aux aqueducs pour assurer l’approvisionnement en eau de la ville. Les aqueducs de Rome fonctionnaient encore au XIe siècle, bien qu'ils soient progressivement abandonnés.

Adaptations et réutilisation

Un troisième résultat pour l'infrastructure romaine, quelque part entre l'abandon et la continuité, prévalait également dans toute l'Europe. Dans de nombreux cas, l'infrastructure romaine a été modifiée et adaptée à divers degrés pour mieux répondre aux besoins des populations locales - qu'elles soient agricoles, militaires ou religieuses.

L'une des colonies romaines les plus courantes d'Europe occidentale était la villa, un domaine agricole centré sur un manoir généralement somptueux qui appartenait à l'aristocratie romaine. Au début du Moyen Âge, de nombreux quartiers résidentiels de villas ont été rapidement convertis à des fins agricoles ou industrielles, telles que le pressage du pétrole, le stockage, la transformation des aliments, la production de poterie et même la ferronnerie.

Un certain nombre d'autres villas romaines ont été reconverties en églises. Sur les 161 églises anglo-saxonnes qui étaient certainement situées dans d'anciens édifices romains, plus de la moitié étaient des villas. Mais les types de bâtiments romains transformés en églises étaient très diversifiés et comprenaient, entre autres, des forts militaires, des temples et des bains publics.

A Leicester, par exemple, une église anglo-saxonne a été construite sur une ancienne palestre romaine, sorte d'école de lutte constituée d'une cour rectangulaire entourée de colonnades. La ville de Rome offre de nombreux exemples de réutilisation au début du Moyen Âge. À la fin du VIe siècle, par exemple, le pape Grégoire le Grand transforme les thermes d'Agrippa en couvent. Dans les années 630, l’ancien bâtiment du Sénat romain a été transformé en église (Sant’Adriano in Foro).

Outre les églises et les bâtiments agricoles, certains monuments antiques tardifs ont été fortifiés à des fins militaires et de défense. En Angleterre, l'amphithéâtre construit dans la ville de Cirencester, Gloucestershire, a été transformé en fort peu de temps après le départ des Romains de Britannia. Pour se défendre des envahisseurs saxons, les dirigeants locaux ont creusé un fossé le long des côtés du bâtiment, rétréci ses entrées et érigé des bâtiments en bois dans l'amphithéâtre. La place forte est tombée au VIe siècle et l'amphithéâtre / fort a été abandonné.

Un exemple similaire vient de la ville susmentionnée de Nîmes, également connue pour son amphithéâtre romain, construit à la fin du premier siècle de notre ère. Au cinquième siècle, les dirigeants wisigoths de la ville ont réutilisé l'amphithéâtre et l'ont transformé en un petit fort, appelé «castrum arenae» ou «château de l'arène». Quelques siècles plus tard, quelques centaines de maisons avaient été construites dans l'amphithéâtre pour la population locale.

En Angleterre, la reconversion des infrastructures romaines s'est souvent produite après une période de désaffectation qui a suivi le départ des troupes impériales. En Gaule, en Italie et en Espagne, cependant, où l'empire romain ne s'estompe que progressivement, les sites réaménagés n'ont pas connu de période spécifique de désuétude ou d'abandon: la conversion s'est faite lentement, reflétant l'acculturation progressive qui a marqué l'ouverture de l'ère médiévale.

Rome n'a pas disparu en un jour. Les découvertes archéologiques mettent en lumière les processus de réinstallation et de restructuration typiques des premiers siècles du Moyen Âge. Les paysages changent, les gens s'adaptent aux nouvelles réalités. Et, même abandonnés, les sites romains servaient de sites d'extraction à partir desquels les matériaux de construction pouvaient être réutilisés.

Enfin, aucune règle ne régissait l'abandon, la continuation ou la transformation de l'infrastructure romaine. Certains ont été réutilisés puis abandonnés. D'autres ont été abandonnés puis réinstallés.

Une dernière note. La réutilisation existait avant la chute de l'Empire romain. Le mausolée d'Hadrien, à Rome, a été transformé en forteresse en 401, des décennies avant l'effondrement de l'empire. De même, les temples consacrés aux divinités romaines avaient été transformés en églises chrétiennes bien avant la chute de l'empire.

Lucie Laumonier est professeure adjointe affiliée à l'Université Concordia. ou suivez-la sur Instagram à Le médiéviste français.

Lectures complémentaires:

Tyler Bell, La réutilisation religieuse des structures romaines au début de l'Angleterre médiévale (Archéopresse, 2005).

Helena Hamerow, Les premiers établissements médiévaux: l'archéologie des communautés rurales du nord-ouest de l'Europe, 400–900 (Oxford University Press, 2002).

Chris Wickham, Encadrement du haut Moyen Âge: l'Europe et la Méditerranée, 400–800 (Oxford University Press, 2005).

Image du haut: Peinture de l'aqueduc romain de Nîmes par Hubert Robert (1733-1808)


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